Viviendo a través de la ola de calor del siguiente nivel de la India

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“Muy bien”, dijo el maestro.

“Señor, gracias, señor”, dijo, y se sentó.

Caminé hacia el frente del salón y la clase se levantó al unísono. Me disculpé por interrumpir y dije que quería aprender sobre sus experiencias durante la ola de calor.

“Me desmayé, señor”, dijo una chica en la primera fila. “Mi presión arterial ha sido baja. Tuve que tomarme una semana libre de la escuela. La gente de mi pueblo no tiene suficiente agua para beber”.

Un estudiante en la parte de atrás se puso de pie. “Mi perro solía ser feliz”, dijo. “Ahora tiene erupciones por todas partes, apenas se mueve, apenas come”.

“¿Ha sido difícil estudiar?” Yo pregunté.

Un murmullo de asentimiento recorrió la clase. “Solía ​​estudiar durante dos, dos horas y media por la noche”, dijo otra niña. “Ahora apenas puedo concentrarme durante media hora. No tengo la fuerza. Estoy exhausto sentado aquí en clase”.

Pregunté cuántos habían experimentado síntomas de estrés por calor: mareos, fatiga, náuseas, desmayos. Casi todas las manos se dispararon al aire.

Afuera, sentí un cansancio de plomo. Sudoroso, incómodo, vi con alivio que el auto de Kumar se deslizaba hacia mí. Dentro había un tenue oasis, disponible para Kumar solo cuando me uní a él; apagó el aire acondicionado mientras esperaba, porque la gasolina era demasiado cara. “El auto se convierte rápidamente en un horno”, me dijo.

De regreso a la ciudad, paramos en el mercado de Karol Bagh, uno de los más concurridos de Delhi. Sus calles están llenas de tiendas que venden autopartes, ropa, zapatos, dulces, especias, brazaletes y productos electrónicos; vendedores ambulantes empujan carros llenos de lassi, pani-puriMangos viejos y samosas. Un poco después de las 4 PM, hacía ciento seis grados, con treinta y dos por ciento de humedad. El conductor de un sedán Maruti Suzuki blanco regateaba con un asistente de estacionamiento en la carretera, que supervisaba una serie de vehículos estacionados en doble fila, mientras el asfalto irradiaba calor al aire. Algunos vendedores se habían reunido en una esquina. Me acerqué a un hombre bajo con una nariz afilada y cabello negro cuidadosamente peinado con raya.

“¿Es difícil trabajar con este calor?” Yo pregunté.

“No te puedes imaginar”, dijo. Se subió las perneras del pantalón y me mostró un sarpullido furioso en las espinillas. Algunos días, dijo, trabajaba a temperaturas de hasta ciento dieciséis grados; estimó que, debido a la ola de calor, el negocio se había reducido en un noventa por ciento.

“¿Quién quiere salir con este calor?” —exigió una mujer con un sari rojo. Apenas podemos soportarlo nosotros mismos. Vendía arroz y verduras; porque ella no tenía refrigerador, cualquier comida que no vendía se pudría. Hace unas semanas, se sintió mareada y perdió el conocimiento, torciendo su tobillo mientras caía. Ahora caminaba cojeando.

Otro hombre, con pantalones caqui y camisa blanca, se adelantó. Originario de Rajasthan, tenía el pelo gris y algunos dientes. “Me siento enfermo”, dijo. “En los días de mucho calor, sigo vomitando. Pienso, está bien, al menos debería poner un paraguas sobre mi carrito. Pero las tiendas detrás de nosotros no nos dejan. Dicen que bloquea la vista de sus escaparates”.

Todos coincidieron en que fue el peor calor que recordaban.

“Ahora el receptor está diciendo: ‘El lector de labios del otro equipo vale el doble de lo que le están pagando’. ”

Caricatura de Tom Toro

A mitad de mi viaje, me encontré con mi primo, un informático, y su esposa, una maestra de escuela. Viven en un barrio de clase media en Gurgaon, un centro de TI en la frontera entre Delhi y Haryana. Fuimos a un restaurante de kebab, que era prístino, espacioso y con un potente aire acondicionado; casi deseé tener un suéter. El anfitrión nos condujo por una majestuosa escalera, nos sentamos y pedimos cervezas en medio de aromas de cardamomo, fenogreco y garam masala. A lo largo de los años, había sufrido mi parte de Delhi Belly, pero no pude evitarlo: pedimos pollo con mantequilla, gambas tandoori, dal makhani, pan con ajo y una parrillada mixta. Comimos y recordamos visitas pasadas. Una vez, cuando era niño, mi prima me había llevado a cortarme el pelo y le dije al peluquero que quería que me peinaran como mi estrella favorita de Bollywood; él había oído mal cuál, y terminé casi calvo.

Después de la cena, caminé por las calles, pasando familias en tiendas de campaña andrajosas debajo de pasos elevados o durmiendo al aire libre. Todavía hacía calor, en los años ochenta y bochornoso. Gente a medio vestir luchaba por dormir sobre el pavimento asado. Las temperaturas máximas extremas ocupan los titulares, pero las temperaturas mínimas altas también son peligrosas. Normalmente, el cuerpo se enfría durante el sueño; las noches calurosas interrumpen ese regreso al equilibrio, y las muertes por calor aumentan cuando las temperaturas nocturnas no bajan de los ochenta y cinco grados, algo habitual durante gran parte de esta primavera en el norte de la India.

Los bebés son especialmente vulnerables a la hipertermia y pueden sufrir fiebre, letargo y dificultad para alimentarse.

El mundo se volverá aún menos hospitalario para los pobres en las próximas décadas; El grado de peligro al que se enfrentan depende, en gran medida, del comportamiento de las personas más ricas que, por ahora, están protegidas de los peores efectos del cambio climático. Los activistas hablan de “justicia climática”, una visión que tiene en cuenta el hecho de que los países que menos han contribuido al calentamiento global sufrirán sus efectos primero y más profundamente. El primer paso para adoptar tal punto de vista puede ser el “reconocimiento del clima”, un reconocimiento del dolor que infligimos a través de la quema de combustibles fósiles.

India está haciendo lo que puede para adaptarse a una nueva y dolorosa realidad. Después de la ola de calor mortal de 2010 en Ahmedabad, el gobierno municipal desarrolló un plan de acción contra el calor. Lanzó una campaña de concientización pública, implementó procedimientos de alerta temprana, reforzó la capacidad del sistema de salud, capacitó a profesionales médicos para reconocer el estrés por calor y aumentó el suministro de agua potable en templos, parques y otros lugares públicos. Planes similares ahora están activos en ciudades de todo el país, incluida Delhi, y se cree que evitan mil doscientas muertes al año. Las ciudades han comenzado a impulsar la instalación de “techos frescos”, hechos de superficies reflectantes de colores claros, especialmente en los barrios marginales. En algunos andenes de estaciones, Indian Railways ha agregado sistemas de nebulización; Las diminutas gotas de agua absorben el calor, reduciendo la temperatura ambiente hasta trece grados. (La nebulización es menos efectiva en condiciones húmedas).

La mala calidad del aire se combina peligrosamente con el calor. En 2020, nueve de las diez ciudades más contaminadas del mundo estaban en India, y Delhi sigue siendo la capital más contaminada del mundo. Los anuncios de radio animan ahora a la gente a plantar árboles, que mejoran la calidad del aire, reducen la temperatura del aire y de la superficie y proporcionan sombra. El gobierno de Delhi también introdujo una serie de incentivos para acelerar la transición a los vehículos eléctricos: en 2019, solo el uno por ciento de las compras de vehículos nuevos en la India fueron eléctricos; en marzo de 2022, más del doce por ciento lo eran. Durante mi visita se pusieron en circulación ciento cincuenta buses eléctricos. En la última década, Delhi también cerró sus dos plantas de carbón restantes, aunque once más se encuentran fuera de los límites de la ciudad.

En mi último día en la India, la temperatura era de ciento ocho. El índice UV, una medida de cuán dañina es la radiación solar para la piel y los ojos humanos, se situó en más de once, su valor máximo. Anteriormente, había hablado con un cardiólogo llamado Rajat Arora, director gerente del Hospital y Centro de Investigación Yashoda, una instalación privada concurrida con trescientas camas al este de Delhi. “Nunca ha sido tan malo”, me dijo, sobre el calor. Los pacientes se quejaban: “Dicen: ‘Los AC están fallando, haga algo, estamos muy incómodos’. ¿Pero que puedo hacer? Hace tanto calor que ni siquiera los AC no pueden soportarlo”. El calor había interrumpido la construcción de nuevas instalaciones en el hospital. “Cuando usted personalmente no puede soportar ese calor durante cinco minutos, ¿cómo puede esperar que los trabajadores estén afuera durante ocho o doce horas al día?” preguntó Arora. “Les dije: ‘Solo espera, este no es un momento seguro’. Cada dos días, un padre traía a un bebé recién nacido con hipertermia, una condición con síntomas que incluyen fiebre, letargo y dificultad para alimentarse. La propia suegra de Arora había sido ingresada en un hospital en Kanpur, otra de las ciudades más calurosas de la India, aquejada de fatiga y deshidratación.

Llegué a Yashoda a primera hora de la tarde. Afuera de la entrada del hospital había una maraña de bocinazos de autos y scooters. Las personas que tenían que pararse al sol lo hacían con sombrillas o paños sobre la cabeza. Arora, que mide seis pies y tres en un país donde el hombre promedio mide alrededor de cinco pies y ocho, tenía una figura imponente en el vestíbulo del hospital; Con sus anteojos de montura negra, pantalones caqui que le quedaban bien, mocasines marrones brillantes y una camisa azul impecable abierta en el cuello, podría haber sido un actor de Bollywood interpretando a un médico.

Arora me dio un recorrido por el hospital. Era lo último en tecnología, con máquinas de resonancia magnética, mascota escáneres y laboratorios de cateterismo cardíaco. Dondequiera que íbamos, las salas de espera estaban llenas. La temperatura era mayormente agradable, pero, en ciertos pasillos, escaleras y habitaciones, el aire acondicionado no funcionaba de manera efectiva y se colaba un calor abrumador.

En algún momento durante mi visita a la India, comencé a hacer una lista de grupos que son especialmente vulnerables al calor extremo. Crecía más cada día. Niños pequeños, adultos mayores y pobres; personas con discapacidades y condiciones crónicas; agricultores y quienes dependen de sus cultivos; estudiantes que toman exámenes en escuelas sofocantes o juegan fútbol en campos abrasadores; trabajadores de la construcción en California y Kuwait, Mississippi y Malí; una pareja de clase media en Delhi, Londres o Seattle cuya electricidad se desvanece durante un apagón; un tejano acomodado que se sobrecalienta cuando falla la red eléctrica. Los puntos calientes ocasionales en el hospital de Arora fueron un recordatorio inquietante de que incluso aquellos con los medios para correr la carrera de relevos para evitar el calor (hogar con aire acondicionado, automóvil con aire acondicionado y oficina con aire acondicionado) eventualmente tendrán que dejar caer la batuta. No se puede excluir el cambio climático de la misma manera que una comunidad cerrada excluye el crimen, la basura o el tráfico. Es un engaño pensar que podemos dañar a todo el planeta sin sufrir demasiado nosotros mismos.

Nos detuvimos a descansar en un pequeño sofá cerca de una unidad de cuidados intensivos. Arora me ofreció una botella de agua y me presentó a Brijesh Prajapat, el jefe del departamento de neumología. Prajapat tenía un rostro entusiasta y juvenil, pero un comportamiento de la vieja escuela: parecía el tipo de persona que prefiere memorizar hechos a buscarlos en Internet. Se colocó un estetoscopio alrededor del cuello y me dijo que a muchos indios ahora se les estaba diagnosticando enfisema cuando tenían poco más de cuarenta años. El calor extremo, explicó, había empeorado sus condiciones. “Los humanos aumentan su frecuencia respiratoria para mantener una temperatura corporal adecuada”, dijo, y eso puede ser un desafío para las personas con una función pulmonar deficiente. Por razones que no están del todo claras, las temperaturas más altas también parecen causar más tos, dificultad para respirar y producción de esputo entre estos pacientes. Durante la ola de calor, el número de personas ingresadas en Yashoda con enfermedad pulmonar obstructiva crónica, o EPOC, se duplicó con creces.

Para muchos médicos con los que hablé, el calor se había convertido en el agua hirviendo en la que nadaban. No era completamente diferente de cómo COVID-19-19 había recalibrado mis expectativas en casa: como médico, me había acostumbrado a un mayor nivel de muerte y enfermedad. Si un paciente en un hospital indio llegaba con erupciones por calor y fiebre de ciento cuatro, era obvio que el calor era el culpable. Pero el calor extremo también comprometió la salud de maneras sutiles y generalizadas (deshidratación, lesión renal, enfermedades infecciosas, problemas cardiovasculares y respiratorios) que podrían tener efectos colaterales en el futuro.

Atravesé las puertas de la UCI pediátrica. Las alarmas sonaban con fuerza; un niño gritó detrás de una cortina y una enfermera pasó corriendo. Dos pediatras hacían sus rondas, revisando radiografías, hablando con una familia y luego con otra. El sol brillaba a través de una ventana en el otro extremo de la habitación.

Detrás de mí, un niño pequeño descansaba después de sufrir una convulsión febril: un temblor aterrador e incontrolable, provocado por el calor y la infección. Más adelante, una mujer atendía a un adolescente, con la cabeza envuelta en un vendaje ensangrentado. En una cama cercana, una niña dormía. Tracé el tubo intravenoso desde su brazo a lo largo del poste junto a ella. Una bolsa de fluido colgaba en la parte superior, goteando su contenido una gota hidratante a la vez. Pensé en cómo un planeta más cálido afectaría su capacidad para estudiar, trabajar y vivir, y en el poco tiempo que tenemos para cambiar de rumbo. El goteo de la vía intravenosa se sintió menos como un remedio que como una cuenta regresiva. ♦

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