Viruela del mono, varicela, viruela: ¿en qué se diferencian estas infecciones virales entre sí?

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Justo cuando el mundo esperaba despedirse del COVID-19, otra infección provocada por el virus de la viruela del mono parece haber comenzado a circular por todo el mundo. Si bien es poco probable que ya se vuelva tan infeccioso como el nuevo coronavirus, hasta el momento se han detectado casi 100 casos de viruela del mono en más de 12 países.

El virus no es nuevo: su existencia se identificó en 1958, mientras que la primera infección humana se describió en 1972. Desde entonces, se han informado múltiples brotes de viruela del mono en varios países.

Y ahora, su brote esporádico, especialmente durante una pandemia, ha hecho sonar las alarmas en todo el mundo. Si bien la información sobre la viruela símica en sí está fácilmente disponible, aún persiste la confusión acerca de cómo se diferencia de infecciones similares como la varicela y la viruela. A continuación se enumeran algunas preguntas frecuentes que podrían abordar tales dudas.

¿Qué pasa con sus nombres?

Para empezar, dividamos la palabra “varicela del mono” por la mitad para entender su etimología. Si bien los monos no son exactamente los culpables, el virus se identificó por primera vez en una colonia de monos utilizada para la investigación en 1958. Y la viruela se refiere a cualquier enfermedad que produce una erupción de granos que se llenan de pus y dejan marcas en la cicatrización. De ahí el nombre de “viruela del mono”.

Del mismo modo, la varicela no tiene nada que ver con los pollos. Hay dos teorías detrás de la denominación de la enfermedad: la primera sugiere que cuando se descubrió la enfermedad, las ampollas de la persona enferma se parecían a los garbanzos; el otro indica que las erupciones parecían marcas de picotazos causadas por un pollo.

En cuanto a la viruela, el ‘pequeño’ se usaba para distinguirla de la sífilis (también reconocida por las erupciones), que se llamaba ‘gran viruela’ en el siglo XVI.

¿Cómo se puede diferenciar una infección de viruela símica de la varicela o la viruela?

Los síntomas de la viruela del simio son bastante similares a los de la varicela y la viruela, por lo que es difícil diferenciarlos.

Al igual que la viruela, la viruela del simio produce forúnculos llenos de pus después de su período de incubación. Sin embargo, el dolor es más leve y mejora en 2 a 4 semanas sin tratamiento. Además, según la OMS, la viruela del simio es menos contagiosa y mortal que la viruela.

Según los CDC de EE. UU., la principal diferencia entre los síntomas de la viruela y la viruela del mono son los ganglios linfáticos inflamados o “linfadenopatía”: la viruela del mono según los ganglios linfáticos se hinchan, mientras que la viruela no.

Aunque las ampollas de la varicela son similares tanto a la viruela como a la viruela del mono, provocan picazón en lugar de dolor y aparecen primero en el pecho, la espalda y la cara.

¿Cuánto tiempo dura cada enfermedad?

Mientras que la viruela del simio y la viruela pueden persistir hasta 4 o 5 semanas, la varicela sobrevive solo una semana en el cuerpo humano.

¿Son estas enfermedades mortales?

Afortunadamente, ninguna de estas infecciones es altamente fatal. Sin embargo, los pacientes han perdido la vida en el 1-10% de los casos de viruela del mono y en el 30% de los casos de viruela.

Con la erradicación de la viruela de la India, la esperanza es que estemos mejor preparados si el virus ataca a la nación.

¿Quién puede contraer estas enfermedades?

Si bien cualquiera puede contraer cualquiera de las enfermedades virales, la OMS afirma que la reciente propagación de la viruela del mono ha sido especialmente frecuente a través del contacto sexual entre hombres homosexuales.

¿Por qué los médicos sugieren la vacuna contra la viruela para la viruela del mono?

Tanto la viruela del simio como la viruela pertenecen a la misma familia de virus y también comparten síntomas similares. Debido a estos mismos hechos, las vacunas contra la viruela ya se han utilizado eficazmente contra las infecciones por viruela del simio.

La vacuna contra la viruela en sí se desarrolla a partir de un virus llamado vaccinia, que es un virus de la viruela similar a la viruela, pero menos dañino. Los datos sugieren que la vacuna contra la viruela tiene al menos un 85 % de eficacia para prevenir la viruela del simio.

También se cree que la inmunidad subsiguiente es de larga duración; de hecho, en una entrevista con el Seattle Times, el Dr. Luigi Ferrucci, director científico del Instituto Nacional, sugirió: “Incluso si fueran vacunados hace 50 años, esa protección debería seguir ahí”.

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