Varicela: signos, síntomas y complicaciones

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Para cuando comiencen a aparecer erupciones cutáneas, fiebre, inflamación de los ganglios y otros síntomas de la varicela, el virus ya habrá estado en el cuerpo de la persona durante una semana o más.

Se considera que una persona es contagiosa uno o dos días antes de que aparezca una erupción hasta que se forma una costra por completo.

© Muy bien, 2018

Síntomas Frecuentes

Por lo demás, las personas sanas que se enferman después de haber estado expuestas a la varicela desarrollarán un grupo de síntomas que son típicos de cualquier infección viral, además del revelador sarpullido de la varicela. En algunas personas, particularmente en los adultos, los síntomas que no son de sarpullido aparecerán antes que el sarpullido. En los niños, la erupción suele ser el primer signo de varicela.

Síntomas no relacionados con la erupción

La mayoría de estos síntomas duran uno o dos días y luego desaparecen cuando aparece la erupción. Incluyen:

  • Fiebre (generalmente leve, alrededor de 102 grados, aunque puede llegar a los 105 grados)
  • Malestar
  • Dolor de cabeza
  • Pérdida de apetito
  • dolor abdominal leve
  • Glándulas inflamadas

Recuerde que una persona infectada con el virus de la varicela puede ser contagiosa durante el par de días que tiene estos síntomas inespecíficos previos a la erupción.

Erupción de varicela

Alex Tihonovs / EyeEm / Getty Images

La erupción de la varicela generalmente aparece primero en el torso, el cuero cabelludo y la cara, y luego se extiende a los brazos y las piernas. La erupción también puede causar lesiones en las membranas mucosas de los ojos, la boca y la vagina (pero esto no es común).

Cada lesión de varicela comienza como una pápula roja de 2 a 4 milímetros con un contorno irregular, sobre la cual se desarrolla una vesícula transparente de paredes delgadas llena de un líquido altamente contagioso. La vesícula a menudo se describe como una “gota de rocío”.Después de ocho a 12 horas, el líquido en la vesícula se vuelve turbio y la vesícula se rompe, dejando una costra.

Una vez que una lesión se ha formado una costra, ya no se considera contagiosa. La corteza generalmente se cae después de unos siete días. Sin embargo, a medida que las lesiones viejas se forman costras y se caen, se siguen formando otras nuevas, por lo que es típico tener lesiones en diferentes etapas al mismo tiempo. Hasta que todas las lesiones se hayan formado costras y no se hayan formado otras nuevas, se considera que una persona es contagiosa.

Si usted o su hijo contraen varicela, deberá quedarse en casa y no ir a la escuela, al trabajo ni a otras actividades para evitar propagar el virus, incluso si se siente bien.

La erupción de la varicela pica mucho, pero es importante no rascarse. Cuando las lesiones o las costras se raspan o se infectan por el contacto con la suciedad debajo de las uñas, se pueden formar cicatrices antiestéticas. Por esa razón, lidiar con la picazón es una parte clave del tratamiento de la varicela.

El número de lesiones de varicela que recibe una persona varía. El rango típico es de 100 a 300 lesiones. Los adultos y los niños mayores suelen desarrollar más lesiones que los niños pequeños. Las personas que han sufrido traumatismos en la piel anteriormente, como por una quemadura solar o un eczema, pueden desarrollar una erupción más extensa que otras.

Síntomas raros

En raras ocasiones, los niños que han sido parcialmente vacunados (tenían una dosis de la vacuna contra la varicela) o incluso que estaban completamente vacunados (habían recibido ambas dosis) contraen varicela de todos modos.

Los niños con la llamada “varicela avanzada” son menos contagiosos que los que no han sido vacunados.

Sus síntomas también son más leves, tan leves en algunos casos que la varicela avanzada puede diagnosticarse erróneamente como picaduras de insectos u otras erupciones cutáneas infantiles.Los síntomas de la varicela incluyen:

  • Menos de 50 o más lesiones
  • Pocas o ninguna vesícula (razón por la cual no son tan contagiosas)
  • Fiebre baja o sin fiebre
  • Recuperación rápida (dentro de tres a cinco días)

Complicaciones

Para las personas que gozan de buena salud en general, es poco probable que la varicela provoque complicaciones graves. Sin embargo, alrededor de 14 000 personas son hospitalizadas en los Estados Unidos cada año como resultado de la enfermedad. Para alrededor de 100 de ellos, será fatal.

Hasta un tercio de las personas que contraen varicela en la edad adulta corren el riesgo de sufrir complicaciones graves, especialmente las personas mayores y aquellas con sistemas inmunitarios comprometidos.

Infección bacteriana

La complicación más común de la varicela es una infección bacteriana secundaria de la varicela generalmente causada por Staphylococcus aureus o Streptococcus pyogenes, rresultando en infecciones de la piel como impétigo, furunculosis, celulitis y erisipela, así como una infección de los ganglios linfáticos conocida como linfadenitis.

Estas infecciones son en su mayoría superficiales y se tratan fácilmente con antibióticos. Sin embargo, existe el riesgo de que la bacteria se propague al torrente sanguíneo y provoque una condición llamada bacteriemia. Las personas con bacteriemia corren el riesgo de contraer neumonía bacteriana y otras infecciones potencialmente graves, como meningitis, artritis, osteomielitis y sepsis.

Complicaciones neurológicas

El segundo conjunto más común de complicaciones de la varicela involucra al sistema nervioso. Uno de los trastornos neurológicos más graves asociados con la varicela es una afección infantil llamada ataxia cerebelosa aguda. Los síntomas incluyen fiebre, irritabilidad que empeora con el tiempo, dificultad para caminar y problemas del habla que pueden persistir durante días o incluso semanas. Afortunadamente, estos síntomas generalmente se resuelven solos.

Otra posible complicación neurológica de la varicela es la meningoencefalitis por varicela, una infección que hace que las membranas que rodean y protegen las estructuras del sistema nervioso se hinchen e inflamen.

Los síntomas pueden incluir dolor de cabeza, sensibilidad a la luz, rigidez y dolor en el cuello, delirio y convulsiones. Las personas con mayor riesgo de desarrollar meningoencefalitis después de infectarse con el virus de la varicela son aquellas que tienen un sistema inmunitario comprometido, como los pacientes en una etapa tardía de la infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH).

Complicaciones Respiratorias

La neumonía por varicela es la principal causa de enfermedad y muerte relacionada con la varicela en adultos. La enfermedad se desarrolla cuando el virus viaja a los pulmones a través del torrente sanguíneo, donde causa la infección. Aproximadamente uno de cada 400 adultos que contraen varicela será hospitalizado como resultado de esta enfermedad.

Los factores de riesgo para la neumonía por varicela incluyen:

  • Tener varicela a una edad mayor
  • Erupción con un gran número de lesiones
  • Un sistema inmunológico comprometido
  • Embarazo (especialmente en el tercer trimestre)
  • De fumar
  • Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC)

Complicaciones del hígado

Una complicación común de la varicela es la hepatitis transitoria, una inflamación temporal del hígado que generalmente no presenta síntomas y tiende a mejorar sin tratamiento.

Según la Clínica Mayo, algunos niños y adolescentes que se recuperan de una infección viral, en particular la varicela o la gripe, corren el riesgo de desarrollar el síndrome de Reye, una afección rara que causa inflamación del hígado y el cerebro. El síndrome de Reye también se ha relacionado con la aspirina, por lo que aunque la aspirina está aprobada para niños mayores de 2 años, es mejor no administrarles este medicamento para tratar los síntomas de la varicela (u otras infecciones virales).

hernias

Después de que una persona se infecta con varicela, el virus no se elimina por completo del cuerpo. En cambio, viaja a puntos en el sistema nervioso llamados ganglios, donde las ramas de los nervios se unen, permaneciendo inactivas y latentes.

Ciertos desencadenantes pueden obligar al virus inactivo a volver a activarse repentinamente, a menudo décadas después de la infección inicial. Cuando esto sucede, el virus viajará de regreso por el nervio hasta la piel, causando ampollas dolorosas y ardientes en la piel a lo largo de la rama del nervio, una afección llamada culebrilla o herpes zóster. La culebrilla afecta con mayor frecuencia a los adultos mayores de 50 años.

Cuándo ver a un médico

La varicela es una enfermedad tan fácilmente identificable que a menudo puede obtener un diagnóstico de un médico por teléfono. Y como cualquier infección viral, por lo general mejora por sí sola.

Sin embargo, si mientras tiene varicela desarrolla ciertos síntomas que indican que podría tener una infección secundaria u otra complicación, debe llamar a un médico para programar una cita. Éstos incluyen:

  • Ampollas que se vuelven muy rojas y sensibles; sentir calor; convertirse en llagas más grandes y abiertas; y drenar pus
  • Una fiebre alta que persiste por más de unos pocos días.
  • Glándulas inflamadas en el cuello que son sensibles al tacto
  • Erupción que se propaga a uno o ambos ojos
  • Una habilidad para beber
  • Deshidración
  • Problemas para respirar o tos constante, que podrían ser signos de neumonía por varicela.
  • Dolor de cabeza intenso, sensibilidad a la luz, somnolencia inusual, confusión o vómitos persistentes, que en conjunto podrían indicar inflamación cerebral

Estos síntomas son motivo de preocupación en niños y adultos. Si tiene un niño pequeño con varicela que llora constantemente y está desconsolado, esa es una razón para consultar con el pediatra también.

Guía de discusión del médico sobre la varicela

Obtenga nuestra guía imprimible para su próxima cita con el médico para ayudarlo a hacer las preguntas correctas.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cuáles son los primeros síntomas de la varicela?

    Los primeros signos de infección son generalmente síntomas leves similares a los de la gripe. El salpullido característico de la varicela se desarrollará durante el día siguiente, seguido de lesiones en forma de manchas. En los niños, la erupción suele ser la primera en desarrollarse. El virus de la varicela zoster tiene un período de incubación de 10 a 21 días, por lo que los síntomas pueden tardar un tiempo en aparecer después de la exposición.

  • ¿Hay alguna forma de reducir la gravedad de los síntomas de la varicela?

    Lamentablemente no. Por lo general, simplemente se debe permitir que la varicela siga su curso. En personas inmunocomprometidas, embarazadas y bebés, se puede recomendar un medicamento antiviral recetado. Los remedios caseros para calmar la piel pueden ayudar a aliviar la picazón, mientras que los analgésicos de venta libre pueden reducir la incomodidad.

  • ¿Puedes prevenir la varicela si has estado expuesto a ella?

    No es agradable. El virus se propaga con mucha facilidad y, sin vacunación, el sistema inmunitario no tiene defensa contra él. Según los CDC, alrededor del 90 % de las personas no vacunadas que están en contacto cercano con una persona contagiosa contraerán el virus.

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