Una pareja peligrosa: COVID-19 y obesidad

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Las personas con obesidad ya corren un mayor riesgo de sufrir una serie de enfermedades graves: diabetes, enfermedades cardíacas y algunos tipos de cáncer. El COVID-19 grave ahora se puede agregar a esa lista. Especialmente preocupante es la investigación que muestra que el riesgo es alto entre los adultos jóvenes, de 20 a 39 años.

“Me atrevería a decir que casi todos los pacientes que hemos visto que eran jóvenes y les fue muy mal eran significativamente obesos”, dice Aaron Eli Glatt, MD, jefe de enfermedades infecciosas y epidemiólogo del hospital Mount Sinai South Nassau en Oceanside, Nueva York. “No puedo decir que fue al 100%. Pero hubo factores de riesgo médicamente significativos en términos de tener un mal COVID (-19) en el hospital a los 30 años. Y vemos esto literalmente casi todos los días de la pandemia”.

Glatt señala la dificultad de determinar si es la obesidad en sí misma la que aumenta el riesgo de COVID-19 grave o la red de trastornos cardiovasculares y metabólicos asociados con el sobrepeso o la obesidad.

“No sé si alguna vez tendremos una respuesta absoluta y definitiva”, dice Glatt. “Pero la evidencia abrumadora ciertamente sugiere que las personas que tienen obesidad, ya sea que ese sea el riesgo o no… están mucho, mucho peor si tienen COVID-19. No sé cómo alguien puede discutir eso”.

La evidencia epidemiológica de una asociación entre la obesidad y la COVID-19 grave y la muerte es sólida y no se discute, al menos durante la fase inicial de la pandemia. Un estudio publicado en marzo de 2021 en el CDC’s Informe Semanal de Morbilidad y Mortalidad que incluyó a más de 148 000 adultos estadounidenses que recibieron un diagnóstico de COVID-19 en 2020 mostró que poco más de la mitad (50,8 %) de los que fueron hospitalizados tenían obesidad (un índice de masa corporal o IMC de 30 o más) y que poco menos de la mitad (46,0%) de los que fallecieron tenían obesidad.

Posibles explicaciones

No se entiende del todo por qué la obesidad empeoraría la COVID-19, pero los investigadores han propuesto varias explicaciones. Varias teorías atribuyen el riesgo a las propiedades del tejido adiposo en personas con obesidad. En un paciente con obesidad, las citocinas proinflamatorias normalmente liberadas por el tejido adiposo se amplifican, y esa amplificación puede provocar una función inmunitaria desregulada y una mayor dificultad para defenderse de las infecciones.

La leptina es una de esas citocinas, y las personas con obesidad pueden desarrollar una resistencia a la leptina similar a la resistencia a la insulina que induce inflamación. El tejido adiposo en la obesidad también es una fuente de interleucina 6, una citocina que puede contribuir a la inflamación desbocada de la “tormenta de citocinas” que caracteriza a muchos casos graves de COVID-19.

También existe la teoría de que el tejido adiposo actúa como una especie de reservorio del virus SARS-CoV-2 y, por lo tanto, desempeña un papel en la eliminación viral. El tejido adiposo adicional en una persona obesa puede significar un reservorio de SARS-CoV-2 más grande e incluso más desprendimiento.

Otras explicaciones sobre la asociación entre la obesidad y la COVID-19 grave se centran en el efecto de la obesidad sobre la función pulmonar. La adiposidad central, la acumulación de tejido adiposo en el abdomen, puede limitar la expansión de los pulmones. Como resultado, los pulmones no absorben tanto aire y eso, a su vez, significa que llega menos oxígeno a la sangre.

“Todavía estamos aprendiendo sobre COVID-19 y su interacción con el tejido adiposo”, dice Katherine H. Saunders, MD, especialista en obesidad y profesora asistente de medicina clínica en Weill Cornell Medicine en Nueva York. “Probablemente se identifiquen varios mecanismos que expliquen la mayor prevalencia de enfermedades graves entre las personas con obesidad”.

Saunders menciona que la inflamación crónica asociada con el exceso de peso puede dificultar que el sistema inmunitario proteja al cuerpo contra el virus SARS-CoV-2 y que las personas con obesidad pueden tener una función pulmonar deteriorada.

La obesidad como enfermedad

Una forma de ver la obesidad y el COVID-19 es como dos epidemias que se combinan y se acentúan entre sí.

La obesidad es un factor de riesgo de COVID-19 grave, y la pandemia ha provocado un aumento de peso.

Una encuesta de Harris del año pasado encontró que el 42% de los estadounidenses dijeron que habían aumentado de peso desde que comenzó la pandemia a principios de 2020 y que el aumento de peso promedio fue de 29 libras (la mediana fue de 15). Es casi seguro que eso significa que muchas personas en los EE. UU. pasaron de tener sobrepeso a ser obesas. Con ese cambio puede haber surgido un mayor riesgo de desarrollar diabetes, hipertensión y, posiblemente, COVID-19 grave.

Por supuesto, la obesidad ha sido un problema en los EE. UU. mucho antes de la pandemia. Según un informe de febrero de 2020 del Centro Nacional de Estadísticas de Salud (NCHS), la prevalencia de la obesidad entre adultos en los EE. UU. aumentó del 30,5 % en 1990-2000 al 42,4 % en 2017-2018. Durante ese mismo lapso, la prevalencia de obesidad severa aumentó de 4,7% a 9,2%. Los investigadores de la salud definen la obesidad severa como un IMC de 40 o más. Sin embargo, algunos datos sugieren que la tasa a la que ha estado creciendo la prevalencia de la obesidad se está desacelerando un poco.

Las cifras en ese informe de NCHS presagian hasta cierto punto que COVID-19 podría ser una mala noticia para las personas de 20 a 39 años. La prevalencia de la obesidad en ese grupo de edad fue del 40 %, que no fue mucho menor que la prevalencia del 44,8 % entre los adultos de mediana edad, de 40 a 59 años, y la prevalencia del 42,8 % entre las personas mayores, de 60 años o más. .

La obesidad se ha visto típicamente a través de la lente de la responsabilidad personal y la elección individual. Las actitudes están cambiando, pero las personas con obesidad todavía son vistas erróneamente como vagas o indisciplinadas. Durante bastante tiempo, los funcionarios de salud pública y otros han visto la obesidad de manera diferente. En 1948, la Organización Mundial de la Salud intervino al clasificar la obesidad como una enfermedad. Los funcionarios de salud de EE. UU. estaban décadas atrasados; 50 años después, los Institutos Nacionales de Salud declararon la obesidad como una enfermedad, seguida en 2013 por la Asociación Médica Estadounidense.

“La obesidad es mucho más compleja de lo que la mayoría de la gente piensa”, dice Saunders. “Hay tantos caminos diferentes involucrados. Hemos crecido mucho en las últimas décadas”, dice Saunders, el primer médico en completar una beca en medicina de la obesidad en el Centro Integral de Control de Peso en Weill Cornell Medicine. “Se está realizando una investigación emocionante en este momento. Tenemos varios medicamentos muy efectivos y aún hay más en preparación”.

La subespecialidad de la obesidad está creciendo, con más de 5200 médicos especialistas en obesidad certificados por la junta, según Saunders. Aún así, demasiados proveedores de atención médica, que no están capacitados en medicina para la obesidad, continúan confiando en los regímenes tradicionales de dieta y ejercicio. La dieta y el ejercicio son las piedras angulares de todo programa de pérdida de peso, dice Saunders. Pero por sí mismos, no funcionan para todos.

“Cuando las personas con obesidad intentan perder peso con estrategias dietéticas y no tienen éxito… pueden y deben buscar tratamiento médico, porque para la mayoría de las personas esto es más que un problema de estilo de vida y el tratamiento médico está justificado”, dice Saunders, coautor. fundador de Intellihealth, una empresa que ofrece un enfoque médico para la obesidad. “Lo más importante es que la obesidad no es un problema de estilo de vida. No se trata de fuerza de voluntad. Es una enfermedad compleja”.

La obesidad se asocia con más de muchas comorbilidades. Es una de las razones por las que, antes de la pandemia, era, según algunos informes, la segunda causa principal de muertes prevenibles en Estados Unidos, matando entre 280 000 y 300 000 estadounidenses cada año.

Más evidencia

Mientras tanto, la evidencia del peligro de la combinación COVID-19/obesidad continúa acumulándose, aunque también hay comorbilidades involucradas. Por ejemplo, un estudio publicado en la edición de septiembre de 2021 de Microbiología clínica e infección examinó a 134.209 adultos franceses admitidos en hospitales con COVID-19. Los autores concluyeron que “la mortalidad fue más frecuente entre los pacientes con obesidad y diabetes”. También notaron que la intubación era tres veces más frecuente entre los pacientes con obesidad que entre los que no la tenían.

Tres meses después, un estudio de cohorte retrospectivo publicado en la revista Enfermedades Infecciosas Clínicas se hizo eco de algunos de los hallazgos franceses. Los investigadores analizaron datos de 66.000 pacientes con un diagnóstico de COVID-19 atendidos en 613 hospitales de EE. UU., el 18,6 % de los cuales murió. La diabetes sin complicaciones crónicas no fue un factor de riesgo de mortalidad, y la hipertensión sin complicaciones solo fue un factor de riesgo en personas de 20 a 39 años. Pero la diabetes con complicaciones crónicas, la hipertensión con complicaciones crónicas y la obesidad fueron factores de riesgo en la mayoría de las edades y representaron el mayor riesgo en el grupo de edad de 20 a 39 años.

Pérdida de peso

Para evitar el peligro de COVID-19, Glatt les dice a los pacientes, independientemente del peso, que se vacunen y recuperen. Pero la recomendación es aún más fuerte para las personas con obesidad. “Las personas obesas pueden tener dificultad para respirar debido a la dinámica física de su obesidad”, dice Glatt, haciendo referencia a algunas de las ideas actuales sobre por qué la COVID-19 grave es una amenaza mayor para las personas con sobrepeso. “Puede que no estén en buena forma y no respiren profundamente. La obesidad puede afectar su función inmunológica. Hay tantos factores que complican. Es extremadamente inusual que un paciente sea simplemente obeso y no tenga otros problemas médicos”.

Las personas con obesidad pueden querer considerar pasos para perder la adiposidad. “Comience a evaluar si este es o no el peso que desea tener”, aconseja Glatt.

Si uno puede pensar que una pandemia que está en camino de cobrarse un millón de vidas estadounidenses tiene un lado positivo, Saunders y sus colegas dicen que ese lado podría ser toda la atención que la obesidad está recibiendo como un problema de salud de buena fe.

“Nuestra misión es dejar en claro a la comunidad médica y más allá que la obesidad es algo que se puede tratar y es algo que requiere atención médica”, dice ella. “En términos de COVID-19, tenemos evidencia de que tratar la obesidad puede reducir el riesgo de morbilidad y mortalidad”.

Robert Calandra es un periodista independiente en el área de Filadelfia.

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