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Cregg Jones acababa de cumplir 18 años cuando se preparó para unirse al Cuerpo de Marines de EE. UU. en el apogeo de la Guerra de Vietnam. Aún así, en julio de 1967, se podía encontrar a Jones en su puesto habitual todos los viernes, sábados y domingos por la noche: como portero en el juke joint familiar en el sureste de Carolina del Norte.

Su padre operaba la casa de contrabando, y el joven Cregg ayudaba a mantener el orden en el negocio familiar, con una funda atada a la cintura en la que guardaba su pistola calibre .22 construida sobre un armazón calibre .32. Pero con la cerveza y el licor fluyendo libremente, los clientes reducen sus inhibiciones y liberan las frustraciones reprimidas de la semana laboral. Este sábado por la noche, Jones se aventuró en una multitud ingobernable para romper una pelea. Uno de un trío de hermanos involucrados en el tumulto le arrojó una botella.

Jones, enfurecido, tomó su arma y disparó. Uno de los hermanos del patrón herido de muerte agarró a Jones por la espalda y trató de cortarle la garganta, mientras que el tercero devolvió el fuego.

Una bala calibre .22 entró en el costado de Jones y le abrió 11 agujeros en el estómago. Golpeó su hígado y presionó contra su médula espinal. Cuando Jones llegó al hospital, el médico que lo atendió no le dio muchas posibilidades de sobrevivir. En ese momento, los médicos consideraron que la bala estaba en una posición demasiado precaria para operar. Jones pasó los siguientes cuatro días en coma.

Mientras estaba inconsciente en el sentido terrenal, Jones dice que experimentó un anticipo del infierno en su mente.

“Estaba oscuro y tenía sed y calor”, dice Jones. “Había agua en un abrevadero a dos pies de distancia, pero me tomó 96 horas alcanzarlo”.

Durante gran parte de ese período de tocar y marcharse, Allie Fair Bullard, una madre pentecostal de uno de los amigos de la infancia de Jones, intercedió por él en oración. Jones pasó 10 días en el hospital, pero salió con vida. Catorce meses después, se sometió a una operación para extraer la bala junto a su médula espinal.

En 1969, un jurado condenó a Jones por asesinato en segundo grado por su papel en el tiroteo. Recibió un término de 10 a 12 años. Obtuvo su libertad después de cumplir dos años y medio, una cuarta parte de la sentencia original.

DE VUELTA AL CAOS
Posteriormente, Jones volvió al estridente estilo de vida que había conocido antes. Eso a menudo significaba consumir una gran cantidad de alcohol. Todos los lunes por la mañana, una mujer pentecostal llamada Jeannette Allen invadía el barrio peligroso donde vivía Jones. Ella sacudió su dedo hacia él, diciéndole que entregaría su vida al Señor.

“No quería escuchar eso cuando tenía resaca”, dice Jones. “Pero tenía que respetarla por ser lo suficientemente audaz como para caminar por nuestra calle”.

Mientras Allen plantaba las semillas del evangelio, otra mujer, la esposa de Jones, Katie, sin querer lo empujó al Reino. Cansada de sus formas de mujeriego cuatro años después de su matrimonio, Katie se fue con su hija y se mudó a Florida para vivir con su hermana.

Irónicamente, a los 18, Katie se había casado con el rudo Cregg en un intento por alejarse del cristianismo. Hija de un predicador, la religión impregnó el hogar familiar donde creció. Seis meses después de la separación, Jones tuvo una revelación.

“Descubrí el problema; fui yo”, dice Jones. “Le dije al Señor que le serviría si traía a mi esposa de vuelta a casa”.

Katie regresó y su esposo cumplió su promesa. Dice que Dios le quitó el deseo de beber alcohol, así como la infidelidad conyugal.

“Cuando fui salvo, Dios me hizo una nueva criatura”, dice Jones. “Tenía tanta hambre por el Señor. Estaba avergonzado de la forma en que había vivido”.

“Fue un cambio increíble”, dice Katie. “Él era totalmente diferente como esposo y como papá. Quería que fuéramos una familia que asistiera a la iglesia y que criáramos a nuestros hijos en la fe”. Dos semanas después de que Cregg regresara a casa, Katie convirtió a Jesús en su Salvador.

Jones estudió apasionadamente la Biblia, memorizó las Escrituras y oró constantemente. Obtuvo su licenciatura de Carolina Bible College y se convirtió en un evangelista acreditado de las Asambleas de Dios. Más tarde se desempeñó como pastor asistente en la Asamblea de Dios de Fayetteville en Carolina del Norte, donde comenzó un ministerio en la cárcel para los delincuentes de delitos capitales.

“Quería ayudar a la gente porque vengo de un entorno similar”, dice Jones. “Sabía que lo único que ayudaría sería Jesucristo”.

EL MINISTERIO CONTINUA
Jones, ahora de 73 años, es uno de los 55.000 miembros de Lumbee, una tribu nativa americana en el estado de Tarheel. El Lumbee incluye una mezcla de otras herencias nativas americanas, incluidos Tuscarora y Coharie, que es la ascendencia de Katie.

En 2001, Jones inició la Asamblea de Dios del Pacto del Arco Iris en Rowland, Carolina del Norte, cerca de la línea fronteriza de Carolina del Sur. Katie se desempeñó como secretaria de la iglesia y dirigió el ministerio de mujeres.

Ese mismo año, Cregg y Katie perdieron a su hijo menor, Cregg Jr., de 20 años, que había ido a buscar a su novia a una casa de drogas. En cambio, los pandilleros le dispararon en la nuca, estilo ejecución.

Cragg encontró consuelo en las Escrituras. Katie tuvo un momento más difícil. Le tomó un par de años de sesiones de consejería cristiana recuperarse.

“Me pasó factura”, dice Katie, de 68 años. “Pensé que Dios no dejaría que mi hijo muriera porque éramos pastores”.

Las experiencias de la vida ayudaron a Jones a predicar con convicción acerca de la rectitud y la confianza en Dios. Alienta a los jóvenes a asistir a la universidad y comenzar negocios acordes con sus habilidades. Jones continúa hablando en todo el país sobre reservas, reuniones campestres y avivamientos. Todavía se desempeña como vicepresidente de la Fraternidad de Nativos Americanos de las Asambleas de Dios, cargo que ha ocupado durante dos décadas. Ayuda con la predicación en Faith Assembly of God en St. Pauls, Carolina del Norte.

Celebrando su aniversario de bodas de oro este mes, los Jones han asesorado a muchas parejas casadas.

“Pasamos por tiempos difíciles juntos y hemos sobrevivido a todo lo que podría romper un matrimonio”, dice Katie. “Si podemos lograrlo, cualquiera puede, pero se necesita el 100 por ciento de ambos”.

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