¿Qué es el parecovirus? Signos, síntomas y factores de riesgo del virus que infecta a los bebés en todo el país

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Múltiples estados han informado nuevos casos de parechovirus, un grupo de virus que comúnmente infectan a los niños, en los últimos dos meses, dijeron los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades en una alerta de salud para médicos y departamentos de salud pública esta semana.

Los casos recientes pertenecen a un subtipo llamado A3, que se asocia con enfermedades más graves en recién nacidos y bebés, incluidos problemas neurológicos como convulsiones o meningitis.

La alerta no dice qué estados han visto infecciones en niños pequeños o cuántos casos se han informado. El CDC no respondió a una solicitud inmediata de NBC News para obtener más detalles sobre las infecciones.

El aumento de las pruebas en los últimos años podría dar la apariencia de un aumento en los casos, según los CDC. Pero la pandemia de covid también puede haber detenido temporalmente la exposición a los parechovirus, que probablemente comenzaron a circular nuevamente una vez que se retiraron las restricciones, dijeron expertos en enfermedades.

“Hace unos meses notamos que comenzaron a aparecer informes en todo el país y ahora parece que hay una circulación generalizada de parechovirus en todo el país”, dijo el Dr. Kevin Messacar, médico pediátrico de enfermedades infecciosas e investigador del Children’s Hospital Colorado y la Universidad de Colorado.

“No es solo que estamos viendo los casos raros y graves que hemos visto en el pasado”, agregó. “También estamos viendo más actividad de parechovirus en general y más temprano en la temporada de lo que normalmente veríamos”.

Es difícil determinar cuántas personas se infectan con parechovirus, ya que los CDC no realizan un seguimiento constante de los casos y los síntomas suelen ser leves o inexistentes, lo que significa que los padres generalmente no llevan a sus hijos a la prueba. Sin embargo, los estudios de anticuerpos sugieren que la mayoría de las personas se infectan con algún tipo de parechovirus durante la primera infancia.

La mayoría de los casos recientes en EE. UU. han sido entre bebés, lo cual es común, dijo Messacar.

Los síntomas del parechovirus incluyen una erupción en las manos y los pies.

Los niños con parechovirus tienden a desarrollar fiebre, sarpullido e infección de las vías respiratorias superiores. Algunos pacientes también pueden experimentar síntomas gastrointestinales como náuseas y vómitos. Y algunos pueden no tener síntomas en absoluto.

“La primera vez que tienes una pista de que podría ser parechovirus es si ves la erupción”, dijo el Dr. Dean Blumberg, jefe de enfermedades infecciosas pediátricas en el Hospital de Niños de UC Davis.

Los médicos a menudo lo llaman “erupción de guantes y botines”, ya que se encuentra en las manos y los pies. Pero el sarpullido en sí puede verse diferente según el paciente, dijo Blumberg, y algunos niños experimentan enrojecimiento generalizado y otros desarrollan pequeños bultos junto con áreas planas y rojas.

La mayoría de los niños con infecciones leves se recuperan después de unos días.

“La gran mayoría de los pacientes mejorarán por sí mismos”, dijo Blumberg. “Simplemente va a seguir su curso. Estarán enfermos durante unos días, la erupción desaparecerá gradualmente, la fiebre mejorará”.

Pero en casos severos, los bebés menores de tres meses pueden mostrar signos de problemas neurológicos como letargo, convulsiones, incapacidad para comer o irritabilidad persistente que no se puede consolar.

“Todos esos son signos de un niño que debe ser evaluado de inmediato”, dijo Messacar.

En general, los padres deben llevar a los bebés al hospital si desarrollan fiebre, agregó, incluso si no es un parechovirus.

¿Cuáles son los factores de riesgo de una enfermedad grave?

Los recién nacidos y los bebés sanos siguen siendo vulnerables a las formas graves de parechovirus, dijeron los expertos en enfermedades.

“El principal factor de riesgo de enfermedad grave es la edad del bebé”, dijo Messacar. “Cuanto más pequeños son los bebés, más probable es que presenten esa complicación muy rara de una enfermedad neurológica más grave”.

En casos raros, algunos recién nacidos y bebés pequeños desarrollarán una inflamación que agota los glóbulos blancos en el cerebro y la médula espinal. Es posible que estos bebés necesiten recibir medicamentos anticonvulsivos o que se les conecte ventiladores a corto plazo y, a largo plazo, pueden estar en riesgo de problemas de desarrollo neurológico.

“Desafortunadamente, no hay medicamentos antivirales disponibles para los parechovirus y actualmente no tenemos ninguna vacuna contra el virus”, dijo Messacar.

Los investigadores sospechan que los bebés con resultados graves pueden no haber recibido anticuerpos contra el subtipo A3 en el útero, lo que los hace más vulnerables a las infecciones una vez que nacen. A3 generalmente es menos frecuente que otros tipos de parechovirus que infectan a los humanos, dijo Messacar, aunque todavía es bastante común.

Cómo prevenir enfermarse

Los niños con parechovirus pueden propagar el virus durante largos períodos de tiempo, alrededor de una a tres semanas si tienen una infección respiratoria y hasta seis meses si tienen una infección gastrointestinal, según los CDC. Sin embargo, los investigadores no están seguros de cuánto tiempo los niños pueden ser contagiosos durante ese tiempo.

“Pueden ser contagiosos durante tanto tiempo, pero puede haber pacientes en la comunidad que también sean contagiosos y simplemente no lo sepas porque no se les hace la prueba y pueden ser asintomáticos”, dijo Blumberg. “El desprendimiento asintomático también ocurre”.

Los parechovirus pueden propagarse a través de las heces, la saliva y las gotitas respiratorias al estornudar o toser. Blumberg dijo que es importante que los padres hagan cumplir una higiene adecuada, incluido lavarse las manos después de cambiar los pañales.

Pero los adultos y los niños mayores no deberían preocuparse demasiado por enfermarse, añadió Messacar.

“Si tuviera bebés gemelos en casa, tomaría muchas precauciones para tratar de evitar la propagación entre ellos”, dijo. Pero “generalmente no vemos enfermedades sintomáticas y casi nunca vemos enfermedades graves en niños mayores”.

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