Los virus adenoasociados poco conocidos pueden ser clave para la hepatitis inexplicable en los niños, según estudios

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CNN

Científicos en el Reino Unido dicen que han encontrado “pruebas circunstanciales sólidas” que vinculan un tipo oscuro de virus compañero llamado virus adenoasociado con casos inexplicables de daño hepático en niños de todo el mundo.

La investigación también sugiere que los niños pueden compartir una susceptibilidad genética, aunque no está claro qué papel juega.

Desde octubre, más de 1000 niños en todo el mundo, más de 350 de ellos en los Estados Unidos, han sido diagnosticados con hepatitis, o inflamación del hígado, sin causa conocida. La mayoría de los niños son pequeños, menores de 5 años. Muchos estaban sanos antes de enfermarse repentinamente. En los EE. UU., al menos 20 han necesitado trasplantes de hígado y 11 han muerto, según las últimas actualizaciones de los CDC.

Aproximadamente la mitad dio positivo por adenovirus 41, un virus estomacal que comúnmente provoca vómitos, diarrea y síntomas similares a los de la gripe en los niños, pero nunca se ha sabido que cause hepatitis.

La mayoría de los niños que dieron positivo tenían niveles bajos de adenovirus en la sangre y ninguna infección por adenovirus en el hígado, lo que llevó a muchos médicos a sospechar otra causa, como el covid-19, o un factor de complicación, como los genes o una exposición ambiental.

En dos nuevos estudios, los científicos dicen que pueden haber encontrado una prueba irrefutable en el virus adenoasociado 2, que es diferente del advenovirus 41.

El virus adenoasociado 2 estuvo presente en grandes cantidades en el tejido hepático y la sangre en casi todos los niños con hepatitis inexplicable en los estudios. Y rara vez se encontró en niños sanos, aquellos con infecciones por adenovirus pero sin daño hepático, o aquellos que tenían daño hepático con una causa clara.

Los virus adenoasociados son pequeños fragmentos de ADN que no pueden copiarse a sí mismos hasta que están en presencia de otro virus, generalmente adenovirus o herpes. Pertenecen a una familia de virus llamados dependoparvovirus.

Los virólogos dicen que son como rémoras, los peces que se adhieren a los tiburones y se comen las sobras de sus comidas.

“Una rémora no es como la mejor analogía, pero es algo así. Tiene que tener un virus huésped”, dijo Alex Greninger, subdirector del laboratorio de virología clínica de la Universidad de Washington.

Gary Ketner, microbiólogo molecular de la Universidad Johns Hopkins que se especializa en el estudio de los adenovirus, los describe como “virus muy pequeños que contienen ADN. Sólo tienen dos genes. Y por sí mismos, cuando infectan células, no pueden crecer porque no codifican todas las funciones requeridas para la replicación. Por lo tanto, dependen de que las células se infecten al mismo tiempo con un virus auxiliar, y el auxiliar suele ser un adenovirus”.

Debido a que se cree que en su mayoría son inertes por sí mismos, los virus adenoasociados se están estudiando como vehículos para la terapia génica.

Más allá de eso, dicen los científicos, no se sabe mucho sobre ellos. Los investigadores dicen que este hallazgo los tiene rascándose la cabeza.

“Son virus que merecen aproximadamente una línea en letra muy pequeña en los libros de texto más grandes, por lo que nunca los he encontrado como causa de enfermedad”, dijo Will Irving, virólogo de la Universidad de Nottingham.

En el primer estudio, dirigido por investigadores del University College London, los científicos realizaron una secuenciación profunda del genoma en muestras de tejido hepático de cinco niños que necesitaban trasplantes debido a una hepatitis inexplicable. Hicieron lo mismo con las muestras de sangre de otros niños con hepatitis inexplicable que nunca se enfermaron tanto como para necesitar un trasplante.

Luego, los investigadores compararon esos resultados con pruebas en muestras de sangre e hígado de una variedad de grupos de control: niños sanos, aquellos que fueron hospitalizados por razones no relacionadas, niños que tenían una función inmunológica buena y una función inmunológica deficiente, con y sin infecciones por adenovirus, y aquellos con infecciones de Covid-19 y hepatitis causadas por otras cosas. En total, hubo 23 casos de hepatitis sin explicación en el estudio, en comparación con 136 controles.

Sin excepción, los investigadores encontraron altos niveles del virus adenoasociado 2 en el tejido hepático de los niños que necesitaban trasplantes de hígado debido a una hepatitis repentina e inexplicable. Pero solo estaba presente en el tejido hepático de un niño del grupo de control.

En la sangre, el virus adenoasociado 2 estuvo presente en el 94 % de las muestras de niños con hepatitis inexplicable y se encontró en niveles altos en el 91 % de las muestras.

Por el contrario, los investigadores encontraron virus adenoasociados en solo el 6 % de los niños con una función inmunitaria normal que fueron hospitalizados por motivos no relacionados y en el 31 % de los controles inmunocomprometidos.

En el segundo estudio, dirigido por investigadores del Centro de Investigación de Virus de Glasgow, El virus adenoasociado se detectó en las muestras de sangre e hígado de todos los niños con hepatitis inexplicable, pero en ninguna de las muestras de niños sanos, aquellos que tenían infecciones por adenovirus sin hepatitis o aquellos con hepatitis de causa conocida.

Cuando los virus adenoasociados estaban presentes, también se encontraban con frecuencia herpes y adenovirus, que son necesarios para que los virus adenoasociados se copien a sí mismos.

En un análisis posterior, los investigadores observaron los cambios en los genes que componen el complejo del antígeno leucocitario humano, o HLA. Los genes HLA codifican marcadores en la superficie de las células que ayudan a regular la función inmunológica.

Casi el 90% de los niños con hepatitis inexplicable tenían la misma forma de cambio en sus genes HLA, lo que sugiere una vulnerabilidad genética que afecta el funcionamiento de su sistema inmunológico. En comparación, este mismo cambio se encuentra en solo alrededor del 15,6% de los donantes de sangre escoceses.

Los nuevos estudios se publicaron en línea como preprints, antes del escrutinio de expertos externos y la publicación en revistas médicas.

Los investigadores dicen que sus estudios no pueden probar causa y efecto. No están seguros de que los virus adenoasociados estén dañando directamente el hígado. Podría ser que sean un marcador de algo más que está pasando. En el mejor de los casos, escriben, se trata de “pruebas circunstanciales sólidas”.

Señalan que muchos de los casos de hepatitis siguieron a la ola Omicron, que azotó a muchos países en el invierno y la primavera. Aunque algunos de los niños dieron positivo por covid-19 antes o durante sus ingresos por hepatitis, los investigadores no pudieron encontrar ninguna evidencia de infección activa por coronavirus en la sangre o el hígado de los niños infectados. En cambio, dicen, la pandemia puede haber contribuido indirectamente a estos casos, afectando la inmunidad de los niños cuando las personas comenzaron a mezclarse nuevamente después de períodos de aislamiento relativo.

Se está trabajando en un estudio más amplio de la agencia de Seguridad de la Salud del Reino Unido, y los investigadores dicen que sus resultados deberían ayudar a aclarar la importancia de los nuevos hallazgos.

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