Lo que los padres deben saber sobre la poliomielitis

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La mayoría de los casos de polio son en niños menores de 5 años, pero los expertos dicen que estar vacunado protege contra la enfermedad potencialmente mortal. (Foto: Getty Images)

La polio no suele ser algo que preocupe a los padres; después de todo, no ha habido un caso de polio originado en los EE. UU. desde 1979 gracias a las vacunas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Pero después de que recientemente se encontró el virus de la polio en las aguas residuales de Nueva York, es comprensible que algunos padres estén preocupados o tengan preguntas, dado que la polio alguna vez se consideró “una de las enfermedades más temidas en los EE. UU.”, según los CDC.

Esto es lo que los padres deben saber sobre la polio y lo que pueden hacer para proteger a sus hijos.

¿Cómo se propaga la poliomielitis?

Polio es “la abreviatura de poliomielitis, una enfermedad del sistema nervioso central causada por una infección con el poliovirus”, dijo el Dr. Richard Lloyd, profesor de virología molecular y microbiología en el Baylor College of Medicine, le dice a Yahoo Life.

La enfermedad altamente contagiosa y potencialmente mortal se transmite más comúnmente de persona a persona “a través de la ruta fecal-oral”, dijo el Dr. Ashley Lipps, médica de enfermedades infecciosas en el Centro Médico Wexner de la Universidad Estatal de Ohio, le dice a Yahoo Life, como “ingerir algo”, como agua o comida, “que ha sido contaminado con materia fecal de una persona infectada”.

El CDC señala que “si su hijo se mete en la boca objetos, como juguetes, que tienen heces o gotitas, puede infectarse”. Además, “Cambiar pañales a un niño infectado es un modo de transmisión”, dice Lloyd. Las gotitas de la tos o el estornudo de una persona infectada también pueden propagar la enfermedad, según los CDC.

¿Qué tan peligrosa es la poliomielitis?

La mayoría de los casos de poliomielitis son asintomáticos, mientras que aproximadamente 1 de cada 4 personas experimentará síntomas similares a los de la gripe, como dolor de garganta, fiebre, fatiga, náuseas, dolor de cabeza y dolor de estómago, que suelen durar de dos a cinco días, según el CENTROS PARA EL CONTROL Y LA PREVENCIÓN DE ENFERMEDADES.

Sin embargo, en algunos casos, el virus puede causar una “enfermedad grave”, dijo el Dr. Pedro Piedra, profesor de virología molecular y microbiología en el Baylor College of Medicine, le dice a Yahoo Life, concretamente, cuando afecta el cerebro o la médula espinal. “Una pequeña proporción de personas con polio pueden tener complicaciones neurológicas devastadoras, como meningitis y parálisis”, dice Lipps. “La parálisis puede ser permanente y conducir a la muerte”. Eso se debe a que, en casos graves, el virus afecta los músculos que ayudan a las personas a respirar.

También existe una afección llamada “síndrome pospoliomielitis” en la que los niños que inicialmente parecen recuperarse por completo de la poliomielitis pueden desarrollar complicaciones neurológicas, como debilidad muscular o parálisis y dolor en las articulaciones, años o incluso décadas después, según Lipps. Más específicamente, estos síntomas pueden comenzar entre 15 y 40 años después de la infección inicial, según los CDC. Sin embargo, a diferencia de la polio en sí, el síndrome pospolio no es contagioso.

¿Por qué la poliomielitis es más común en niños que en adultos?

La mayoría de los casos de polio ocurren en niños menores de 5 años. “Históricamente, la poliomielitis es principalmente una enfermedad de los niños porque los niños no están protegidos, no están vacunados y tienen más probabilidades de infectarse y luego desarrollar la enfermedad grave”, explica Lloyd. “Esta es la razón por la que Estados Unidos y la OMS han tenido fuertes programas de vacunación en bebés durante décadas, y la vacunación era obligatoria para ir a la escuela en Estados Unidos”

La poliomielitis puede ocurrir debido a “malas prácticas de higiene”, dice Lipps, ya que se propaga a través de la contaminación con materia fecal. “Los bebés y los niños pequeños que no saben ir al baño pueden facilitar la transmisión más fácilmente”, dice ella.

¿Cómo se previene la poliomielitis?

Los expertos dicen que el uso generalizado de la vacuna contra la poliomielitis hizo toda la diferencia en cuanto a la eliminación de los casos de poliomielitis que se originaron en los EE. gran número de personas con discapacidad permanente”. Ella señala que a fines de la década de 1940, aproximadamente 35,000 personas por año estaban discapacitadas debido a la poliomielitis.

“Solíamos tener brotes de polio hasta que las vacunas se implementaron temprano durante la infancia”, dice Piedra. “La Fundación Nacional para la Parálisis Infantil, que se convirtió en March of Dimes, se fundó para combatir la poliomielitis, lo que condujo al desarrollo de dos vacunas eficaces”.

Son la vacuna inactivada contra la poliomielitis (IPV), una inyección que se administra en la pierna o el brazo, según la edad del paciente, y la vacuna oral contra la poliomielitis, aunque la IPV es la única vacuna contra la poliomielitis administrada en los EE. UU. desde 2000, según el CENTROS PARA EL CONTROL Y LA PREVENCIÓN DE ENFERMEDADES. (La vacuna oral, administrada en forma de gotas en la boca, todavía se usa en algunos otros países).

“La primera vacuna se desarrolló en 1955 y poco tiempo después, los casos de polio disminuyeron”, dice Lipps. “Debido a los esfuerzos de vacunación altamente exitosos, el último caso de polio que se originó en los Estados Unidos fue en 1979. La polio todavía ocurre en otros países y es posible que los viajeros traigan la polio al país”.

Al igual que con el COVID-19, “el poliovirus siempre puede ser traído de regreso a los EE. UU. u otros países por personas que viajan y que están infectadas en el extranjero”, dice Lloyd. “Esto es lo que probablemente sucedió en la reciente poliomielitis descubierta en Nueva York. Hasta que el virus no se elimine en todo el mundo, este riesgo no desaparecerá”.

¿Qué tan preocupados deben estar los padres por la polio?

Los padres que han vacunado a sus hijos no deben preocuparse de que sus hijos desarrollen poliomielitis, dice Lloyd.

Los casos de polio en los EE. UU. son “extremadamente raros”, señala Lipps. De hecho, hoy en día “solo hay un caso conocido de poliomielitis en los Estados Unidos”, señala Lloyd. Eso se debe en gran parte al hecho de que “un porcentaje muy alto de estadounidenses están vacunados”, dice.

La vacuna contra la poliomielitis se administra como parte de las inmunizaciones infantiles de rutina. La serie de cuatro dosis en total comienza a los 2 meses, seguida de una dosis a los 4 meses, otra dosis a los 6 a 18 meses y luego un refuerzo a los 4 a 6 años. “Aquellos que corren un mayor riesgo de contraer polio incluyen aquellos que no han completado la serie completa de vacunas y las personas que viajan internacionalmente a áreas donde la polio ocurre con mayor frecuencia”, señala Lipps.

¿Qué pueden hacer los padres para proteger a sus hijos?

No hay cura para la polio, pero se puede prevenir con la vacuna contra la polio. Lipps señala que la vacuna es altamente efectiva: tres dosis tienen una efectividad del 99 % al 100 % contra la poliomielitis, según los CDC. “Esta es la vacuna más exitosa jamás desarrollada”, dice Lloyd. “Úsalo”.

Lipps está de acuerdo y dice: “Por mucho, lo más importante que puede hacer para proteger a sus hijos contra la poliomielitis es asegurarse de que estén al día con sus vacunas”.

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