Las pistas apuntan a un virus que alguna vez fue ‘inofensivo’ como posible causa

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Los científicos están cada vez más cerca de desentrañar el misterio de los casos inexplicables de hepatitis en niños. Imagen de Annie Otzen/Getty
  • Dos estudios previos a la impresión separados ofrecen nuevas pistas para explicar el misterio detrás de lo que está causando la hepatitis aguda inexplicable en los niños.
  • Los científicos han detectado varios culpables potenciales en los niños afectados: un virus benigno, dos adenovirus y una pequeña cantidad de virus del herpes, así como una mutación genética específica.
  • Los autores de los estudios ahora buscan investigadores en otras regiones geográficas para confirmar sus hallazgos.

Desde enero de 2022, los médicos han estado tratando casos inexplicables de hepatitis aguda en niños pequeños, algunos de los cuales han requerido trasplantes de hígado y algunos han muerto. Con los primeros casos diagnosticados en Escocia y luego extendiéndose por todo el mundo con más de 1000 casos, la causa del brote sigue sin estar clara.

En cualquier aspecto de la vida, los problemas con una sola causa suelen ser más fáciles de resolver. Las soluciones a problemas con posibles factores múltiples pueden ser enloquecedoramente difíciles de descifrar, como ha sido el caso con estos casos de hepatitis.

Un par de nuevos estudios independientes pero superpuestos sugieren que los casos inexplicables de hepatitis en niños probablemente sean el resultado de uno o dos virus que interactúan y quizás una mutación genética.

Uno de los estudios se realizó en la Universidad de Glasgow en Escocia, y el otro en el Instituto de Salud Infantil UCL Great Ormond Street en Londres, ambos en el Reino Unido.

Los estudios detectaron altos niveles de material genético del virus 2 asociado a adeno, o AAV2, en casi todos los niños afectados, aunque no en los niños sanos utilizados como controles. AAV2 es muy común, infecta a casi todos en la infancia y puede permanecer en el cuerpo en niveles bajos indefinidamente.

AAV2, curiosamente, se considera inofensivo y no se sabe que cause enfermedades, lo que aumenta el misterio.

Curiosamente, dado que AAV2 solo puede replicarse en presencia de otros adenovirus o virus del herpes, su presencia puede sugerir que uno de ellos está involucrado en estos casos inexplicables de hepatitis.

Los investigadores escoceses encontraron rastros de probables adenovirus HAdV (especies C y F) y virus del herpes humano 6B (HHV6B). Se encontraron HAdV C y F en seis de nueve niños afectados, y HHV6B en tres de nueve.

Además, ocho de nueve de los niños con hepatitis aguda en el estudio escocés compartían una mutación genética, HLA-DRB1*04:01. La mutación no es muy común, presente en solo alrededor del 15,6% de los donantes de sangre escoceses.

Dr. Paul Spearman, director de la División de Enfermedades Infecciosas del Cincinnati Children’s Hospital, que no participó en ninguno de los estudios, dijo Noticias médicas de hoy dijo que los hallazgos eran intrigantes pero que necesitaban ser explorados más a fondo.

“Estos son estudios intrigantes que plantean la posibilidad de que AAV2, en combinación con adenovirus, contribuya a los casos de hepatitis observados en niños. Los números son pequeños y no se puede decir que las asociaciones hechas sean definitivas. Esto requerirá estudios más amplios”.
– Dr. Pablo Spearman

“Sin embargo, ahora los estudios más grandes también pueden buscar AAV2 e intentar fortalecer este hallazgo. Entonces, la importancia aquí es que esta es una pista potencial de la causa, y ahora tenemos que tomar esta observación y aplicarla de manera más amplia para ver si el vínculo se mantiene”, agregó.

La profesora Emma Thompson, autora correspondiente del estudio escocés, dijo MNT que “El primer paso es que otros prueben AAV2 y la asociación HLA en sus cohortes en todo el mundo.

“Ya tenemos dos estudios independientes que mostraron lo mismo, pero será importante ver si este también es el caso en otros países”, dijo.

Dr. Spearman señaló que los médicos y los investigadores no deberían tener muchos problemas para probar la mutación del gen: “Esta es una prueba muy simple. La mayoría de los hospitales o laboratorios de referencia pueden realizar esta prueba”.

“En segundo lugar”, dijo el Prof. Thompson, “necesitamos más trabajo mecánico. Una de esas vías de investigación es examinar IgM respuestas de anticuerpos (que aumentan en la infección primaria) para ver si los niños se infectaron recientemente”. IgM inmunoglobulinas se producen en respuesta a un patógeno extraño por el sistema inmunológico del cuerpo.

Profe. Thompson también recomendó la exploración de “la respuesta inmune (anticuerpos y células T) a las proteínas de AAV2 [and] HAdV.” También mencionó el HHV6, el herpes, como un posible candidato, aunque sospecha que es mucho menos probable que esté involucrado.

Finalmente, “necesitamos investigar si el HLA-DRB1*:0401 está involucrado en la presentación péptidos que provienen de los virus AAV2 o HAdV a las células T. Todos estos estudios se están planificando en este momento”, dijo el Prof. Thompson.

El estudio de la UCL encontró niveles altos de AAV2 en la sangre y en el tejido de los hígados extraídos de niños con hepatitis inexplicable que se sabía que habían sido infectados durante un reciente AdV-F41 brote.

Sin embargo, escriben: “No pudimos encontrar evidencia por microscopía electrónica, inmunohistoquímica o proteómica de [H]Partículas o proteínas virales de AdV o AAV2 en hígados explantados, lo que sugiere que la patología hepática no se debe a una infección lítica directa por ninguno de los virus”.

La profesora Judith Breuer, autora correspondiente del estudio de la UCL, cuenta Científico nuevo que estos hallazgos sugieren que existe “un mecanismo viral indirecto”.

Profe. Thompson dijo que había dos posibilidades y explicó con más detalle a MNT:

“Podría ser que los métodos que estamos usando no sean lo suficientemente sensibles para detectar proteínas, por lo que se necesita más trabajo de anticuerpos para estar seguros de eso. Si realmente hay una falta de proteína, entonces creo que lo más probable es que el mecanismo sea inmunodirigido, posiblemente, por ejemplo, como una respuesta de reacción cruzada de anticuerpos o células T a células hepáticas”.

“Si bien la huella genética de AAV2 sigue siendo muy evidente”, agregó el Prof. Thompson, “La respuesta inmune ya ha eliminado la proteína cuando los niños llegan al hospital. Necesitamos hacer mucho más para analizar estas cuestiones mecanicistas”.

Profe. Thompson planteó la hipótesis de por qué puede ser que estos casos inexplicables de hepatitis solo les sucedan a los niños:

“Sospecho que esto podría ser un fenómeno de ‘choques múltiples’, que los niños pueden tener la susceptibilidad subyacente y haber estado expuestos tanto a HAdV como a AAV2 por primera vez, mientras que la mayoría de los adultos ya habrán estado expuestos a estos virus (posiblemente ). uno a la vez).”

“Puedes especular”, sugirió el Dr. Spearman, “que si AAV2 está contribuyendo a la inflamación del hígado, podría hacerlo solo durante la infección inicial en niños junto con adenovirus, y no con la reactivación en personas mayores”.

“Sin embargo, tenemos que hacer mucho más trabajo para investigar eso”, dijo el Prof. Thompson. “Esto significaría que es posible que hayamos pasado por alto casos ocasionales en niños en el pasado. También necesitamos saber cómo son las tendencias estacionales de exposición a AAV2”.

“¡Muchas, muchas preguntas aún por responder!” ella terminó.

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