Las aplicaciones de citas ayudan a propagar las ITS. También podrían detenerlos.

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SLas infecciones de transmisión sexual están aumentando en los Estados Unidos. Pero no es solo la viruela del simio lo que está aumentando, y no son solo los hombres que tienen sexo con hombres los que se ven afectados.

El ascenso meteórico de las aplicaciones de citas ha dado lugar a relaciones más informales, lo que significa que los usuarios se sienten menos obligados a revelarse infecciones de transmisión sexual (ITS). Este es uno de varios factores que han ayudado a impulsar las tasas de estas enfermedades: las infecciones de gonorrea aumentaron un 45 % y la sífilis aumentó un 52 % desde 2016. Casos de sífilis congénita, que pueden provocar mortinatos y muertes entre los bebés nacidos de mujeres con sífilis, han aumentado un 235 % desde 2016.

La falta de una infraestructura moderna de datos de salud pública dificulta la respuesta a las amenazas de enfermedades infecciosas tanto nuevas como antiguas.

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Una infraestructura de salud digital que integre datos de todos los sistemas de atención médica y de salud pública facilitaría el diagnóstico y el tratamiento oportunos de las personas con infecciones de transmisión sexual como la sífilis. Un estudio de 2018 realizado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades encontró que la oportunidad perdida con mayor frecuencia para prevenir un caso de sífilis congénita fue la falta de tratamiento después del diagnóstico. Sin acceso a los resultados de las pruebas ordenadas por un obstetra, por ejemplo, los médicos del departamento de emergencias podrían no saber que la paciente embarazada que atienden necesita tratamiento para una infección de transmisión sexual. La integración de datos ayudaría a atrapar a los pacientes que caen por las grietas del sistema de salud fragmentado de EE. UU.

Los CDC brindan datos mínimos sobre los casos de viruela del simio en los EE. UU. y solo informan los recuentos de casos por estado. Al igual que hizo el país durante los primeros días de la pandemia de Covid-19, nuevamente confiamos en datos de otros países para informar nuestra comprensión del brote de viruela del mono, incluidas variables críticas como el tiempo desde la exposición hasta el inicio de los síntomas y el riesgo de transmisión de individuos asintomáticos con viruela del simio. La comunidad de salud pública no sabe qué proporción de casos surgen de contactos conocidos, lo que daría una idea de cuánta transmisión está ocurriendo bajo el radar. Incluso los datos demográficos más básicos, como la edad, el sexo, la raza y el origen étnico, faltan para los casos de viruela del simio, todo lo cual ayudaría a los funcionarios de salud pública a orientar sus esfuerzos y hacerlo de manera equitativa.

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Más adelante este año, los CDC otorgarán casi $4 mil millones para fortalecer la infraestructura de salud pública en los EE. UU., lo que incluye hacer que los sistemas de datos sean más modernos y eficientes, mejorar la interoperabilidad entre los sistemas de datos y hacer que los datos estén más disponibles. Esto representa una rara oportunidad para pensar en términos generales sobre todos los sistemas de datos que podrían fortalecer las respuestas de salud pública.

Más de la mitad de las infecciones de transmisión sexual ocurren entre personas de 15 a 24 años; Esta es la Generación Z, verdaderos nativos digitales. Viven muchos aspectos de sus vidas en el mundo digital, incluidas sus relaciones sexuales. Las aplicaciones de citas que usan se basan en comunidades específicas. Tinder ocupa la posición de liderazgo en el mercado con 75 millones de usuarios mensuales activos, aproximadamente un tercio de todos los usuarios de aplicaciones de citas. Grindr es la aplicación líder entre hombres gay, bi, trans y queer (GBTQ) con 11 millones de usuarios activos, el 80 % de los cuales son menores de 35 años.

Algunos sitios en la comunidad GBTQ, como Grindr, permiten la divulgación opcional del estado del VIH (negativo, negativo en profilaxis previa a la exposición, positivo y positivo con carga viral indetectable), pero hay un problema con ese enfoque: el estado de ITS de uno puede rápidamente quedan desactualizados, y los perfiles no permiten la notificación posterior a los hechos de tales cambios a las parejas sexuales. Lo que es más importante, los perfiles de las aplicaciones de citas son notorios por la tergiversación: las personas dicen que son más altas, más delgadas y más jóvenes de lo que son.

Entonces, sin una forma de validar las afirmaciones, ¿por qué alguien que busca una cita rápida sería honesto sobre su historial de ITS? Para garantizar la honestidad sobre esta importante información, las aplicaciones de citas podrían permitir a los usuarios optar por conectar sus perfiles a los sistemas de datos de salud pública o atención médica para validar los resultados de las pruebas.

Grindr ha ido más allá que la mayoría de las demás aplicaciones de citas al alertar a todos los usuarios sobre nuevos brotes de enfermedades infecciosas, como meningitis, hepatitis A, la variante Delta del SARS-CoV-2 y, más recientemente, la viruela del mono. Estas alertas se dirigen a grupos de riesgo clave de una manera que los funcionarios de salud pública no pueden. Las alertas de Grindr aumentan rápidamente la conciencia entre las personas jóvenes sexualmente activas en regiones geográficas específicas, ya que están pensando en participar en los mismos comportamientos que pueden exponerlos a nuevos riesgos infecciosos.

Si bien Tinder y sus aplicaciones similares, como Bumble, Hinge, BLK y eHarmony, podrían aprender del enfoque de Grindr para alertar a los usuarios sobre los riesgos para la salud de la comunidad, todas las aplicaciones podrían dar un paso más para personalizar aún más estas alertas.

Debido a que los datos sobre infecciones de transmisión sexual son especialmente confidenciales y es probable que generen preocupaciones legítimas sobre la privacidad, las aplicaciones de citas podrían incorporar los siguientes enfoques para mejorar la detección, el tratamiento y la prevención de las ITS:

En primer lugar, recuerde a los usuarios que se realicen pruebas periódicas de ITS y vincúlelos a los recursos locales. Se podría solicitar a los usuarios que autoinformen una fecha de prueba y luego recordarles que vuelvan a realizar la prueba a intervalos regulares, como cada tres a seis meses. La frecuencia de estos recordatorios podría adaptarse a su riesgo en función de su actividad en la aplicación, la ubicación geográfica y otras características demográficas relevantes. Las aplicaciones de citas podrían incluso asociarse con servicios de pruebas de ITS en el hogar, que son más populares que nunca.

En segundo lugar, proporcione una opción para enviar notificaciones anónimas de resultados positivos de pruebas de ITS a los socios en la plataforma. Dicho sistema complementaría el trabajo de los rastreadores de contactos en los departamentos de salud locales sobrecargados y con fondos insuficientes, que luchan por reconstruirse a medida que las naciones emergen de la pandemia de Covid-19. Reconocemos que cualquier sistema de este tipo enfrentaría importantes desafíos de privacidad, seguridad de datos y antiacoso, pero superar estos obstáculos podría proporcionar enormes beneficios para la salud pública.

En tercer lugar, transmita de forma confidencial y digital datos de exposición y pruebas a los departamentos de salud pública. A medida que modernizan su infraestructura de datos, los departamentos de salud pública podrían recurrir a las aplicaciones de citas para garantizar que sus sistemas de datos sean interoperables. Habría sesgos, por supuesto, en función de quién usa aplicaciones de citas en particular. Pero los datos de la aplicación de citas podrían funcionar como un sistema de vigilancia centinela para alertar a los funcionarios de salud pública sobre los brotes que surgen en su área y ayudarlos a enfocarse en los recursos de prueba donde pueden tener el mayor impacto y facilitar la vinculación oportuna con la atención. Por el contrario, los usuarios pueden optar por que las aplicaciones de citas obtengan datos sobre sus pruebas y estado de vacunación de los sistemas de datos de salud pública o atención médica para que no tengan que actualizar manualmente sus perfiles.

La gente está legítimamente preocupada por dar más datos a las empresas de tecnología. Las aplicaciones de citas ya recopilan una gran cantidad de información sobre sus usuarios, incluida la edad, la raza, el origen étnico, la ubicación y la información básica de salud, como la altura y el peso. Más allá de eso, estas aplicaciones almacenan información aún más confidencial, como fotos, videos y metadatos sobre conexiones (como me gusta, favoritos y vistas) y conversaciones entre usuarios. Estas aplicaciones podrían estar haciendo más para proteger y cuidar los datos de los usuarios existentes a través del cifrado y otras mejores prácticas de seguridad de datos. Las asociaciones público-privadas podrían facilitar la adopción más rápida de protecciones más sólidas para los datos confidenciales de los usuarios y, al mismo tiempo, desbloquear nuevos beneficios para la salud pública.

Si se realizan de manera segura, las aplicaciones de citas podrían ayudar a los usuarios a evitar infecciones de transmisión sexual y, al mismo tiempo, ayudar a las agencias de salud pública, los investigadores y las comunidades a responder de manera más efectiva a las amenazas emergentes para la salud pública.

Céline Gounder es internista, especialista en enfermedades infecciosas y epidemióloga, y miembro principal y editora general de salud pública en Kaiser Family Foundation y su servicio de noticias de salud. Michael Donnelly es un activista de salud de la comunidad queer y activista de datos con especialidad en pronósticos, políticas y análisis de salud pública cuyo trabajo ayudó a los CDC a detectar y responder al brote de la variante Delta en Provincetown, Massachusetts, durante el verano de 2021.

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