¿Las alergias son hereditarias? La genética de las alergias, explicada.

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Presentar a su hijo nuevos alimentos debería ser una experiencia divertida, pero existe un peligro oculto que puede hacer que la prueba de sabor sea un desastre: la anafilaxia o una reacción alérgica grave. Muchas alergias son leves y solo provocan resfriados ocasionales, pero otras pueden ser fatales. Dado que las alergias se han vuelto más comunes en los últimos 50 años y que actualmente afectan a más del 40 % de la población mundial, los padres pueden preguntarse de dónde vienen las alergias y si son responsables de transmitirles las alergias a sus hijos, o si hay una forma de prevenirlas. sus hijos de desarrollar alergias. En otras palabras, ¿las alergias son hereditarias?

Los niños pueden heredar la tendencia a ser alérgicos, una característica conocida como atopia, de sus padres, según Richard Wasserman, MD, Ph.D., director médico de Alergia e Inmunología Pediátrica en el Medical City Children’s Hospital en Dallas, Texas. Así como el color del cabello de cada niño está posicionado de manera única en un espectro que va desde el rubio rubio hasta el negro carbón y está determinado por las complejas interacciones de más de 120 genes, también se desarrollan las alergias cuando se combinan una gran cantidad de patrones genéticos diferentes en los niños.

Los niños con padres alérgicos tienen entre un 50% y un 80% de posibilidades de desarrollar alergias. Y las alergias maternas tienen más probabilidades que las alergias paternas de provocar que el niño herede alergias. Sin embargo, no es como si las alergias de una madre a la penicilina fueran heredadas directamente por su hijo, dice Wasserman. “Aunque sabemos mucho más sobre la genética de la alergia hoy que hace 10 años, es enormemente complejo y todavía tenemos una comprensión limitada”, dice.

A menudo, hay muchos genes en juego que pueden ser activados por diversos alérgenos en el entorno del niño, explica. Por ejemplo, las personas pueden heredar la tendencia a ser alérgicas de sus padres, pero luego desarrollar alergias al polen específicamente al polen regional en su entorno.

“Las personas heredan la capacidad de ser alérgicas, pero no heredan aquello a lo que son alérgicas”, dice Wasserman. “En una misma familia puede haber personas que son alérgicas a los gatos y otras personas que son alérgicas al maní y otras personas que tienen urticaria, y algunas personas que tienen más de uno de esos problemas”.

Los efectos del medio ambiente en el desarrollo de alergias a menudo están mediados por modificaciones epigenéticas, que son cambios en el ADN, pero no en los genes mismos. Sin embargo, las modificaciones epigenéticas cambian la forma en que el cuerpo lee esos genes. Se sabe que los cambios epigenéticos desempeñan un papel en la fiebre del heno, las alergias alimentarias, el asma, el eccema y otros trastornos alérgicos.

Escasos estudios han relacionado genes individuales con alérgenos específicos. Por ejemplo, las variantes genéticas en el complejo del antígeno lupicizante humano (HLA), la misma región que puede ayudar a determinar la compatibilidad genética de los trasplantes, se han relacionado con las alergias al maní. Un estudio reciente relacionó las mutaciones en el gen de la filagrina, relacionado con la barrera y la hidratación de la piel, con las alergias a la leche y al huevo. Y los científicos han pensado durante mucho tiempo que el asma está asociada con varios genes diferentes relacionados con el sistema inmunitario.

Los alérgenos también están conectados entre sí a través de un proceso llamado “marcha alérgica”, en el que muchos niños primero desarrollan eccema, seguido de alergia a los alimentos y luego asma y alergias nasales. Todo esto ocurre dentro de los primeros seis años de vida.

Se cree que la marcha alérgica ocurre como resultado de ciertas mutaciones genéticas y factores ambientales, pero no está claro por qué algunos niños superan ciertas alergias y otros continúan la marcha. Afortunadamente, es posible que los padres interrumpan la marcha al tratar problemas como el eczema a medida que surgen, dice Wasserman.

No hay formas infalibles de evitar que un niño desarrolle alergias, pero hay formas de reducir las probabilidades. Se ha demostrado que exponer a los niños a ciertos alérgenos de maneras específicas reduce el riesgo de desarrollar una alergia a esa sustancia más adelante.

Por ejemplo, algunos estudios muestran que los perros domésticos reducen el riesgo de asma cuando se introducen en el primer año de vida, y que los niños que crecen en tierras de cultivo rurales con muchos animales tienen un riesgo menor de desarrollar alergias que los niños que crecen en ciudades urbanas . Pero se ha demostrado que tener un gato aumenta el riesgo de alergia a los gatos en países sin muchos de estos animales y lo disminuye en países como los EE. UU. que tienen muchos gatos, por lo que la introducción del alérgeno temprano puede no ser siempre útil. No es una relación directa.

De manera similar, cuando se trata de alergias alimentarias, la Academia Estadounidense de Pediatría actualmente recomienda introducir los llamados “alimentos problemáticos”, como la leche, los huevos y la mantequilla de maní, alrededor de los cuatro meses, una vez que el niño se acostumbre a comer alimentos sólidos, para reducir el riesgo de desarrollar una alergia a ellos.

Sin embargo, se ha demostrado que los niños que están expuestos por vía tópica o a través de la piel a alimentos como el maní tienen un mayor riesgo de desarrollar alergias. La sensibilización a los alimentos es especialmente probable que se desarrolle cuando los niños están expuestos a través de la piel dañada por el eczema, dice Wasserman. Es por eso que el eccema y mantener un buen cuidado de la piel son tan importantes, agrega.

El pediatra de un niño puede recomendar la inmunoterapia oral, un proceso en el que los médicos alimentan a los niños alérgicos con porciones de alérgenos alimentarios para desarrollar una tolerancia. Una vez que los niños son un poco mayores, los médicos también pueden recomendar el uso de inyecciones para la alergia para tratarlos, dice Wasserman.

Una teoría sobre por qué las alergias son cada vez más frecuentes en estos días, llamada “hipótesis de la higiene”, se deriva de la idea de que la exposición a microbios y gérmenes disminuye el riesgo de alergias. La idea es que, si bien la desinfección puede ser útil para prevenir la propagación de gérmenes dañinos que propagan infecciones como el COVID-19, los ambientes con exceso de higiene también eliminan los gérmenes no dañinos que fortalecen el sistema inmunológico.

“Si hay exposición a gérmenes que no causan enfermedades, así es como se desarrolla el sistema inmunológico”, dice Wasserman. “Estar en un ambiente libre de gérmenes aumenta muchos problemas, pero probablemente también aumente la alergia”.

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