El eczema afecta a millones. Por accidente, estos científicos de Penn encontraron una posible nueva forma de tratar la enfermedad obstinada.

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Las personas con diabetes, especialmente aquellas con la forma tipo 1 de la enfermedad, tienen un mayor riesgo de fracturas óseas.

Un culpable clave parece ser un tipo de inflamación en las células madre que son responsables de formar hueso nuevo. Entonces, un par de científicos de la Universidad de Pensilvania intentaron un experimento lógico en ratones de laboratorio: bloquear esa inflamación para ver si los huesos de los animales serían menos frágiles.

Funcionó, pero sucedió algo inesperado. Los ratones también desarrollaron lesiones escamosas en la piel.

Resultó que al bloquear un tipo de inflamación, los investigadores de la Escuela de Medicina Dental de Penn había enviado a otro a toda marcha. El resultado fue una afección de la piel llamada dermatitis atópica, un tipo de eccema a menudo debilitante que afecta a millones de personas.

El hallazgo podría conducir a mejores tratamientos para una afección que muchos luchan por controlar, informaron los autores este mes en Science Translational Medicine, en colaboración con investigadores del departamento de dermatología de Penn Medicine y el Laboratorio Nacional de Oak Ridge, entre otras instituciones.

En las personas con dermatitis atópica, se sabe que los parches de piel inflamados son un signo de una respuesta inmunitaria anormal. Pero para su sorpresa, los autores del nuevo estudio encontraron que el desencadenante inicial podría provenir de células de la piel que no forman parte del sistema inmunitario.

“Es lo contrario de lo que se podría predecir”, dijo Dana Graves, profesora de Penn Dental y una de las autoras principales del estudio.

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La función principal de estas células, llamadas fibroblastos, es secretar colágeno, que le da a la piel su estructura. Sin embargo, en el estudio, los científicos descubrieron que estas células también pueden secretar señales inflamatorias llamadas citocinas, primas de las proteínas que produce el sistema inmunitario para combatir enfermedades infecciosas como la COVID-19.

Tanto en los ratones de laboratorio como en muestras de células de piel humana, los investigadores encontraron que con un poco de magia genética, podrían provocar que los fibroblastos se “desregularan”, secretando altos niveles de un tipo de citocina que a su vez reclutaría células inmunitarias llamadas eosinófilos. Estas son células útiles para combatir enfermedades en el contexto correcto, pero en este caso, un signo aparente de un sistema inmunológico fuera de control.

Peck Ong, un alergólogo e inmunólogo pediátrico del Children’s Hospital Los Ángeles que no participó en el estudio, dijo que se necesita más investigación en humanos antes de que estos hallazgos puedan producir nuevos tratamientos. Sin embargo, el estudio sugiere que es posible que los médicos deban pensar en esta afección de la piel de una manera completamente nueva, dijo.

“Este documento fue muy novedoso en términos de mostrar que los fibroblastos son la razón principal detrás de la inflamación”, dijo. “Lo demostraron de manera muy convincente”.

Al menos 1 de cada 10 niños desarrolla dermatitis atópica, que se caracteriza por picazón y, en casos graves, un ciclo angustioso de supuración, ampollas y formación de costras en la piel. Algunos niños eventualmente la superan, pero la condición persiste para muchos hasta la edad adulta. Y en algunos pacientes, ataca por primera vez en la edad adulta.

Las cremas con esteroides y otras cremas tópicas pueden proporcionar un alivio temporal para algunos, pero otros deben recurrir a inyecciones periódicas de anticuerpos personalizados para lograr el alivio. Dichos medicamentos cuestan miles y no están cubiertos por algunas aseguradoras. También pueden provocar efectos secundarios desagradables.

La condición afecta a personas de todos los colores de piel, aunque los médicos a veces pueden subestimar su incisión en pacientes negros y otros con piel más oscura, dijo Ong.

El estudio de Penn comenzó hace más de cinco años, cuando Kang Ko, entonces estudiante de doctorado en el laboratorio de Graves en la facultad de odontología, estaba trabajando con los ratones diabéticos. Como investigadores dentales, se sintieron atraídos por el tema en parte porque la diabetes puede debilitar los huesos de la mandíbula.

Cuando Ko eliminó un gen para bloquear la inflamación que se pensaba que debilitaba los huesos de los animales, las lesiones en la piel comenzaron a aparecer unas semanas después de que nacieran.

No tenía nada que ver con la diabetes, ya que también se produjeron lesiones cuando bloqueó la inflamación en animales de “control” no diabéticos.

“Fue bastante confuso”, dijo Ko, quien desde entonces se convirtió en profesor asistente en la facultad de odontología. “Al eliminar un gen, obtuvimos dos respuestas muy diferentes según el tipo de tejido con el que estábamos tratando, hueso y piel”.

Él y Graves se preguntaron si las lesiones eran un signo de cáncer. Pasaron meses tratando de desentrañar cómo podría estar ocurriendo, buscando signos reveladores en la médula ósea y el bazo de los animales. Sin suerte.

“Había muchos caminos sin salida”, dijo Graves.

Luego, Ko asistió a una charla de John Seykora, profesor de dermatología en la Escuela de Medicina Perelman de Penn. Ko y Graves solicitaron la ayuda de Seykora, y el dermatólogo identificó las lesiones como la versión de ratón de la dermatitis atópica.

Luego, el equipo trajo a los científicos de Oak Ridge, quienes usaron equipos de secuenciación genética para identificar qué proteínas estaban presentes en niveles elevados en las células del ratón. Los culpables aparentes fueron una citoquina llamada CCL-11 y una proteína “factor de transcripción” llamada CEBPB.

El equipo demostró que estos agentes conducían al reclutamiento de células eosinófilas, que a su vez activaban un tipo de agente inmunitario llamado ayudante de células T.

Ahora viene el desafío de determinar dónde intervenir en esta compleja cascada de eventos. Otros científicos ya han desarrollado anticuerpos que inhiben CCL-11. Pero no está claro si esa citoquina sería el objetivo correcto en el tratamiento de la dermatitis atópica, dijo Seykora, profesora de dermatología.

En ratones con la afección de la piel, esta citoquina claramente desencadena una marea no deseada de inflamación fuera de control, algo así como las “tormentas” de otras citoquinas a las que se culpa por la inflamación peligrosa en casos graves de COVID.

Pero cualquier intento de interferir con la inflamación debe manejarse con cuidado, ya que juega un papel clave en la activación del sistema inmunológico contra la enfermedad. En las personas cuyos fibroblastos se comportan de esta manera, es probable que haya un componente genético, por lo que el equipo está buscando otros enfoques para abordar la causa raíz del problema, dijo Ko.

“Estamos explorando algunos de los eventos aguas arriba que podrían bloquear las eficiencias”, dijo.

Lo que está claro es que los dermatólogos deben pensar de manera más amplia sobre cómo se desarrolla la dermatitis atópica, dijo Seykora. Tradicionalmente, se cree que lo desencadenan los ácaros del polvo u otros antígenos que penetran en la piel, lo que provoca una respuesta inflamatoria de las células T del sistema inmunitario.

Como resultado, a menudo se aconseja a los pacientes que usen crema humectante para mantener intacta la barrera de la piel. Esa sigue siendo una buena idea, dijo Seykora.

Pero ahora parece que la inflamación puede desencadenarse mucho antes de la participación de cualquier célula inmunitaria, en lugar de comenzar con los fibroblastos.

“Básicamente, la gente ha estado mirando el camino de afuera hacia adentro”, dijo Seykora. “Lo que tenemos aquí es más lo que llamaríamos un mecanismo de adentro hacia afuera”.

Cualquiera que sea la causa inicial, la inflamación conduce a una piel seca y agrietada, lo que a su vez puede permitir que penetren más ácaros del polvo. El resultado final, para muchos, es un ciclo de miseria.

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