El camino ‘doloroso y aterrador’ de un hombre hacia un diagnóstico de viruela del mono

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Dos días después de que Kevin Kwong voló de regreso a California desde Nueva York, le picaban tanto las manos que el dolor lo sacó del sueño. Pensó que el problema era el eccema.

“Todo comenzó a empeorar rápidamente”, dijo el residente de Emeryville, California. “Empecé a tener más manchas en la cara, más enrojecimiento y comenzaron a perder líquido. El sarpullido se expandió a mis codos, manos y tobillos”.

A Kwong, de 33 años, le tomó seis citas virtuales con médicos y enfermeras, una llamada a una línea directa de enfermeras, un viaje a una clínica de atención urgente, dos visitas a la sala de emergencias y dos diagnósticos incorrectos antes de que un especialista en enfermedades infecciosas le diagnosticara viruela del mono a principios de julio. .

A pesar de hacerse dos pruebas, nunca dio positivo.

A medida que la cantidad de casos de viruela del simio se disparó en los EE. UU. en el último mes, el sistema de salud pública está luchando por difundir el peligro del virus y distribuir un suministro limitado de vacunas a las personas vulnerables. Pero el problema se extiende aún más. Las personas que pueden estar infectadas están lidiando incorrectamente con callejones sin salida, retrasos, diagnósticos y tratamientos inapropiados mientras navegan por un sistema de atención médica sin preparación y mal informado.

El virus, que alguna vez fue oscuro, hace que los hospitales se apresuren a enseñar al personal de la sala de emergencias cómo identificarlo y evaluarlo correctamente. Dr. Peter Chin-Hong, el especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de California-San Francisco que finalmente diagnosticó a Kwong, dijo que su caso fue un punto de inflexión para el hospital de investigación.

“Kevin llegó en medio de la noche cuando no había muchos recursos disponibles. Entonces creo que después de su caso, estamos haciendo mucha más educación sobre el estado general. Pero creo que el médico promedio no siempre sabe qué hacer”, dijo Chin-Hong.

La viruela del mono es causada por un virus de la misma familia que la viruela, aunque no es tan transmisible ni mortal. Por lo general, los pacientes tienen fiebre, dolores musculares y luego una erupción en la cara, la boca, las manos y posiblemente los genitales que puede durar varias semanas.

El brote actual se está propagando a través del contacto de persona a persona, como tocar una lesión o intercambiar saliva u otros fluidos corporales. Las personas también pueden infectarse al tocar objetos o superficies, como juguetes sexuales o sábanas, que se comparten con alguien con la enfermedad.

El primer caso de viruela del simio de EE. UU. de este brote se informó el 17 de mayo y, desde entonces, el número ha superado los 6300 casos probables o confirmados que representan a casi todos los estados, además de Washington, DC y Puerto Rico.

gobernador de California Gavin Newsom declaró el lunes estado de emergencia para coordinar la respuesta y reforzar los esfuerzos de vacunación del estado. Aproximadamente la mitad de los 1135 casos de viruela del mono de California se han concentrado en el Área de la Bahía de San Francisco.

Aunque cualquiera puede infectarse, el brote parece haber afectado en gran medida a los hombres que tienen sexo con hombres. Kwong dijo que probablemente contrajo la viruela del mono de un encuentro sexual durante los eventos del Orgullo de Nueva York.

“Este es el primer brote multicontinental, por lo que no va a desaparecer”, dijo Andrew Noymer, profesor asociado de la Universidad de California-Irvine que estudia enfermedades infecciosas.

“Esto no va a explotar como el covid, pero este brote va a tener piernas”, dijo. “Puede ser como la sífilis y simplemente estará presente”.

Pero la mayoría de los médicos no saben cómo reconocerlo. A fines de junio, cuando Kwong comenzó a experimentar síntomas, la mayoría de los médicos y enfermeras con los que habló durante las visitas virtuales ni siquiera mencionaron la viruela del simio. Eso no sorprende al Dr. Timothy Brewer, profesor de medicina y epidemiología en la UCLA.

“Aunque he trabajado de forma intermitente en varios países del África subsahariana durante los últimos 25 años, en realidad nunca he tratado un caso de viruela del simio”, dijo Brewer. “Antes de este brote actual, la viruela del mono era una enfermedad muy inusual”.

Una erupción limitada al área genital o rectal puede confundirse con una infección de transmisión sexual. Pero incluso si los médicos no han sido capacitados para reconocer la viruela del simio, dijo Brewer, sus consejos a los pacientes podrían ayudar a contener la propagación.

“Aconsejaría a las personas que no participen en actividades sexuales hasta que sus lesiones hayan sanado y tratado”, dijo Brewer.

Aunque muchos casos son leves y se resuelven por sí solos, algunos se vuelven graves rápidamente, como el de Kwong.

“Esta cosa que no entiendes se está apoderando de tu cuerpo. Y no tienes adónde ir, por lo que es doloroso y aterrador”, dijo Kwong.

Kwong inicialmente trató la erupción con los esteroides tópicos que usa para el eccema. Cuando eso no funcionó, acudió a una cita en línea con una enfermera que le diagnosticó herpes y le recetó un medicamento antiviral.

Durante las próximas horas, la erupción se extendió rápidamente a una mayor parte de su cuerpo. Alarmado, Kwong acudió a una clínica de urgencias. El médico estuvo de acuerdo con el diagnóstico de herpes y agregó otro: sarna, una erupción causada por ácaros que se introducen en la piel. “Mis manchas se concentraron en mis manos, muñecas, pies y codos, que son lugares privilegiados para la sarna”, dijo Kwong.

El médico de urgencias había considerado la viruela del simio, pero las manchas de Kwong estaban agrupadas y se veían diferentes de las imágenes de sarpullido de la viruela del simio que había visto el médico. “Dependiendo de dónde estaba con mis síntomas y con quién estaba hablando, obtenía diferentes respuestas”, dijo Kwong.

Durante el fin de semana festivo del 4 de julio, Kwong se acercó frenéticamente a cualquier persona que pensó que podría ayudarlo a medida que sus síntomas empeoraban.

“Traté de contactar a los médicos, conocía amigos de amigos que eran dermatólogos”, dijo. “Después de cada vez que hablé con alguien, empeoré rápidamente. Y fue realmente extraño”.

Durante otra cita virtual, en medio de la noche, una enfermera notó que el sarpullido se había extendido hacia sus ojos y le dijo que fuera a la sala de emergencias de inmediato. Fue allí, en el Centro Médico Alta Bates Summit en Oakland, donde los médicos dijeron que Kwong podría tener viruela del simio.

“Estaban investigando mientras yo estaba en esta sala, y hablaban por teléfono con los CDC. Esperaba que yo, como paciente, estuviera a oscuras, pero no me di cuenta de la poca información que también me dieron a los proveedores y lo poco preparados que estaban”, dijo.

Pasó 12 horas en la sala de emergencias, donde las enfermeras tomaron muestras de sus plagas para una prueba de viruela del mono. Le dijeron que regresara si tenía fiebre o comenzaba a vomitar.

“En ese momento, me sentía miserable. Tenía llagas en la parte posterior de la garganta, en la boca, por todo el cuerpo”, dijo. “Estaba delirando porque no podía dormir más de una hora o dos en un momento dado”.

Más tarde esa noche, Kwong decidió hacer el viaje al Centro Médico de la Universidad de California-San Francisco. Había escuchado a través de un amigo que UCSF Health estaba tratando casos de viruela del mono, y una enfermera de atención virtual lo instó a que fuera.

Cuando llegó, lo separaron de los demás pacientes, le administraron oxicodona para el dolor y le tomaron una muestra para hacerle otra prueba de viruela del simio.

Al día siguiente, Chin-Hong comenzó a tratar a Kwong por la viruela del mono. “Pensé, wow, esta es una enfermedad muy, muy extensa”, dijo Chin-Hong. “He visto otros casos de viruela del simio antes, pero son muy limitados. Diría que Kevin probablemente se encuentre en el 5% superior de las incisiones”.

Debido a que el sarpullido estaba cerca de los ojos de Kwong, Chin-Hong temía quedarse ciego si la enfermedad no se trataba. Recetó Tecovirimat, un medicamento antiviral con la marca TPOXX, que ha recibido autorización especial de la FDA para tratar la viruela del simio en ciertas circunstancias.

Después del primer día con el medicamento, Kwong notó que su sarpullido dejó de extenderse. Durante los siguientes dos días, los cientos de puntos hinchados se aplanaron en discos rojos. “Me sorprendió lo rápido que mejoró Kevin. Era casi como si fuera un turbocohete en camino a la recuperación”, dijo Chin-Hong.

Cuando Kwong comenzó a sanar, obtuvo el resultado de su primera prueba: negativo. Luego el segundo: negativo.

Chin-Hong dijo que los trabajadores de la salud podrían no haber frotado sus lesiones lo suficientemente fuerte como para obtener células vivas para la prueba de viruela del mono. “Es muy difícil como médico realmente obtener una buena muestra en este tipo de lesiones porque el paciente a menudo siente dolor. Y no le gusta ver sufrir a la gente”, dijo Chin-Hong.

Es posible que se pasen por alto casos como el de Kwong si las pruebas no se realizan correctamente. El recurso en línea de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades para los médicos es adecuado, dijo Brewer, pero solo si se toma el tiempo de leer las 59 páginas.

Los médicos deben recolectar al menos dos muestras de múltiples ubicaciones en el cuerpo del paciente, dijo. La clave, dijo Brewer, es tomar muestras de las lesiones “en diferentes etapas de desarrollo” y no concentrarse solo en los primeros bultos.

Durante dos semanas, Kwong tomó seis pastillas antivirales al día para eliminar el virus de su cuerpo. Ya no necesita medicación para el dolor. “Mi cara fue la primera en sanar, lo que creo que me ayudó mucho, para poder reconocer quién era yo en el espejo nuevamente”, dijo Kwong.

Ahora, más de un mes desde que comenzó la terrible experiencia, las manos y los pies de Kwong finalmente se están recuperando. Sus cutículas y la piel de sus manos se desprendieron y están en proceso de volver a crecer, mientras que sus uñas se han vuelto negras y comenzaron a caerse, dijo.

Kwong dijo que el costo psicológico tardará más en superarse. “Me siento menos invulnerable, porque era una enfermedad que me debilitaba rápidamente. Por eso sigo trabajando en mi estado mental más que en el físico”.

Esta historia es parte de una asociación que incluye a KPCC, NPR y KHN.

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