¿Divisa o brujería?: Crypto va de la granja a la mesa

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En 2006, relanzó Berkshares y formó una organización sin fines de lucro especialmente diseñada para emitirlos. Esta vez, los Berkshares valían un dólar cada uno y se podían comprar con un descuento en las cajas de ahorro locales como una forma de impulsar las empresas que los aceptaban. Los billetes en sí se crearon con la ayuda de un miembro de la familia Massachusetts Crane, que suministró a Paul Revere el papel para billetes que financió la Revolución Americana y ha suministrado papel para las monedas estadounidenses desde entonces.

Esta generación de notas Berkshares se parece más a una moneda nacional. Pero en lugar de presidentes muertos, las notas mostraban la semejanza de notables locales como el activista de derechos civiles WEB Du Bois, quien nació en Great Barrington, y el autor Herman Melville, quien escribió “Moby Dick” en su granja en las cercanías de Pittsfield.

El relanzamiento se produjo en medio de una ola de experimentos con moneda local que surgieron en los EE. UU. a partir de los años 90, como Burlington Bread en el vecino Vermont, la mayoría de los cuales han fracasado desde entonces.

Los nuevos Berkshares tampoco revolucionaron exactamente su economía local. Pero ha sobrevivido. En el camino, logró los objetivos más modestos de promover negocios locales y contribuir al peculiar encanto de los Berkshires. Witt estimó que en la parte sur más poblada del condado, el 10 por ciento de los residentes, es decir, varios miles de personas, han usado la moneda y todos han oído hablar de ella.

Adam Bornstein, quien lidera la innovación financiera de la Cruz Roja Danesa, estudió los experimentos de moneda local de Estados Unidos mientras trabajaba en proyectos de moneda comunitaria basados ​​en blockchain en Camerún y Kenia.

Dijo que la mayoría de las monedas estadounidenses equivalían a promociones de marketing glorificadas en las que el dinero se gasta una vez y nunca se vuelve a utilizar. Lo que diferenció a Berkshares, dijo, fue la visión idealista detrás de él y el énfasis en mantener el dinero circulando alentando a los propietarios a gastar los billetes que ingresan.

“Si es solo una campaña de marketing, no tiene valor económico”, dijo. “El grupo de Susan pudo hacerlo parte de la fibra de la comunidad”.

Un manifiesto ardiente

Wha continuado perfeccionar la visión monetaria que elaboró ​​con Swann, basándose en las lecciones del movimiento de alimentos sostenibles.

“La descentralización y la diversidad tienen el beneficio de prevenir fallas a gran escala”, escribió en un artículo de 2017 que actualiza una colaboración anterior con su difunto socio. “Esto es tan cierto en la banca como en el mundo natural. Piensa en semillas. Si diferentes agricultores plantan muchas cepas diferentes de maíz y una enfermedad ataca el cultivo, algunas cepas resistirán y el maíz se cosechará”.

El artículo, en algunos lugares, es un manifiesto ardiente. Recuerda con cariño el período de la banca libre del siglo XIX, cuando los bancos autorizados por el estado emitían sus propios billetes con respaldo de plata y oro, describiendo el sistema descentralizado como propicio para el ideal jeffersoniano de la agricultura campesina. (Los descendientes intelectuales de Alexander Hamilton, quien, en contraste con Thomas Jefferson, abogó por la creación de un banco central fuerte, prefieren el término “banca salvaje” para caracterizar la era despreocupada). El artículo culpa a la Ley de la Reserva Federal de 1913 por facilitar un proceso de industrialización que desangró a las comunidades rurales y cita con aprobación al economista ganador del Premio Nobel Friedrich Hayek, miembro de la heterodoxa Escuela Austriaca.

En su crítica a la Reserva Federal y su adopción del pensamiento de la Escuela Austriaca, Witt tenía mucho en común con los primeros usuarios de Bitcoin. A medida que aumentaba el rumor sobre las criptomonedas, Witt sintió curiosidad al respecto.

Comenzó a asistir a criptoreuniones, comenzando con la conferencia Bitcoin de Miami en enero de 2016. Witt, ahora de 75 años, recordó ser la persona de mayor edad en la sala, vestida de rosa entre un mar de cientos de jóvenes vestidos de negro. “Me encantó”, dijo. “Estaba aprendiendo mucho”.

Debido al estatus de Berkshares como pionera del dinero alternativo, disfrutó de una celebridad menor entre los entusiastas de las criptomonedas, y Witt dijo que siente una afinidad con algunos de los impulsos anarquistas, que favorecían el control local, que fomentaron el desarrollo de Bitcoin.

Pero también mira con recelo la especulación financiera y las tendencias globalizadoras que rodean a la tecnología, y dijo que rechazó varias ofertas para convertir Berkshares en una criptomoneda.

Eventualmente, los límites de las notas de papel y una serie de conversaciones con Bornstein y Fennie Wang, una refugiada de las finanzas descentralizadas, la industria naciente construida alrededor de la tecnología blockchain, con un manifiesto propio, convencieron a Witt de dar el paso.

“Necesitábamos volvernos digitales”, dijo Witt. Explicó que un sistema digital permitiría más y más transacciones mientras genera datos detallados sobre cómo se utilizan los Berkshares.

Si bien ninguna de esas características requiere cadenas de bloques per se, la tecnología ha generado innumerables sistemas diseñados para emitir dinero digital personalizado.

“Es un poco plug-and-play en ese sentido”, dijo Wang, quien diseñó el sistema bajo los auspicios de Humanity Cash, una startup que fundó para construir sistemas universales de ingresos básicos y monedas comunitarias en la cadena de bloques. Wang citó la liquidación instantánea y las características de igual a igual de los sistemas de cadena de bloques y dijo que ofrecían el equivalente digital más cercano al efectivo.

Witt citó las bajas tarifas de transacción en Celo, la red de cadena de bloques que finalmente eligieron para alojar la criptomoneda.

¿Una revolución digital?

DBerkshares digital se lanzó en abril con el lanzamiento de una aplicación de billetera para teléfonos inteligentes.

Ryan Salame, un nativo de Berkshires de 28 años y ejecutivo de FTX, el intercambio de criptomonedas de Sam Bankman-Fried, donó $50,000 para proporcionar $10 en Berkshares gratis a los primeros usuarios.

Se pueden comprar Berkshares adicionales en la aplicación por dólares a una tasa de uno a uno. Berkshares cubre las tarifas de transacción de Celo en el back-end, por lo que las empresas y los clientes realizan transacciones en la moneda de forma gratuita. Sin embargo, convertir los Berkshares nuevamente en dólares conlleva una tarifa del 1,5 por ciento, una barrera que sus patrocinadores esperan que mantenga la circulación de la moneda.

Debido a que se ejecuta en una cadena de bloques, todas las transacciones se pueden ver públicamente en línea, aunque Wang dijo que espera introducir más funciones de privacidad en el futuro.

Hasta el momento, Wang dijo que unas 400 personas han descargado la aplicación y creado cuentas. “Definitivamente hay espacio para crecer”, dijo Wang, quien agregó que se está absteniendo de comercializar ampliamente Digital Berkshares mientras se estudia el lanzamiento inicial.

Por ahora, la lista de proveedores que lo aceptan está llena de caprichos. Además de un puñado de granjas orgánicas y librerías independientes, está el artista itinerante Roger the Jester y Magic Fluke Company, que fabrica banjos, ukeleles y mandolinas por encargo.

El negocio más importante para firmar es la cooperativa, un pilar de la comunidad y semillero del sentimiento localista. La gerente de marketing, Devorah Sawyer, dijo que el proyecto de moneda y la cooperativa eran espíritus afines. “Casi no importa si se pone de moda”, dijo. “Nos ayuda a mantener la camaradería de las tiendas locales”.

Además de tomar Berkshares digitales para las compras, la cooperativa ha comenzado a realizar pagos más grandes, en miles de Berkshares, a algunos proveedores con ellos, algo que no era práctico con el sistema basado en papel.

En cuanto a la experiencia minorista, varió a lo largo de un recorrido gastronómico de dos días por la región. En la cooperativa, una compra de kombucha dura requería que el cajero pidiera ayuda en un walkie-talkie, luego esperara unos segundos mientras otro empleado traía un dispositivo dedicado para las transacciones de Berkshares. En el puesto de autoservicio de North Plain Farm, comprar un tarro de miel local fue tan fácil como escanear un código QR pegado a un tablón de anuncios y escribir el precio de compra en la aplicación Berkshares. En GB Eats, un restaurante en la calle principal de Great Barrington, era fácil pagar el almuerzo con Berkshares, pero las propinas seguían siendo solo en efectivo. En SoCo Creamery a la vuelta de la esquina, fallaron varios intentos de escanear un código QR presentado en un iPad, y me vi obligado a comprar mi helado con un American Express.

Enfrentando frustraciones

youn mundo inundado de opciones de pago, incluso pequeños contratiempos podrían limitar el atractivo del dinero que ya requiere un esfuerzo adicional para obtener y se vuelve inútil más allá de la línea del condado.

“Creo que es una cosa de gente rica”, dijo Charlotte Ivy, de 20 años, quien recordó haber recibido Berkshares en papel una Navidad cuando era niña, “en lugar de dinero real”.

Una trabajadora minorista, Ivy habló con la condición de que no debería estar vinculada a su empleador. Dijo que veía la actualización digital como poco más que un inconveniente.

“Realmente lo que hace es que crea más trabajo para las pequeñas empresas”, dijo, “y no sé si el dinero que ganamos vale la pena”.

Si bien los guardianes del todopoderoso dólar podrían no estar temblando ante la perspectiva de que los Berkshares digitales los lleven a la quiebra, al menos uno de ellos ha tomado nota.

Wang dijo que ha discutido el proyecto en conversaciones privadas sobre tecnología y dinero con un alto funcionario de la Oficina del Contralor de la Moneda de EE. UU., que está a cargo de supervisar los bancos estadounidenses, y que espera que el funcionario visite la región para verlo. en acción. La oficina del contralor se negó a comentar y Wang se negó a responder preguntas de seguimiento sobre las conversaciones.

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